Principal architectureAgatha Christie: Les grandes maisons de campagne qui ont inspiré les récits du plus grand écrivain britannique de la criminalité

Agatha Christie: Les grandes maisons de campagne qui ont inspiré les récits du plus grand écrivain britannique de la criminalité

Gossington Hall, décor pour Agatha Christie's 'The Body in the Library'. © Matthew Rice / Country Life Crédit: Matthew Rice / Country Life

Agatha Christie a posé bon nombre de ses mystères de meurtre dans des maisons de campagne. À l'aide de dessins spécialement commandés par Matthew Rice, Jeremy Musson examine l'architecture des bâtiments qu'elle connaissait - et ceux qu'elle avait imaginés.

La maison de campagne est le cadre naturel du grand roman policier anglais du milieu du XXe siècle. Il offre un emplacement spacieux et isolé et une distribution bien définie de dramatis personae avec suffisamment de temps libre pour intriguer ou traîner pendant que les détournements sont effectués. Il y a aussi le délicieux contrepoint social de la vie au-dessus et au-dessous des escaliers. Tout cela est l'essence de la bonne fiction évadée à l'ancienne et, pour beaucoup aujourd'hui, d'un drame incontournable à l'écran.

Le cadre de la maison de campagne a été particulièrement apprécié par la reine du crime elle-même, Agatha Christie. Cet intérêt est abordé dans Agatha Christie At Home de Hilary Macaskill (2009) et Agatha Christie: A Mysterious Life (2018) de Laura Thompson, études sur lesquelles cet article s'appuie. À partir de son premier roman, The Mysterious Affair at Styles (1920), les maisons de campagne et la grandeur intégrale de leur vie au début du XXe siècle figurent en grande partie dans son écriture (bien que nullement dans chaque histoire). Dans et hors de ces maisons, Poirot et Hastings et, ailleurs, Miss Marple, ont mis leurs esprits au travail.

Poirot s'apprête à révéler le tueur: le dénouement classique dans 'The Mysterious Affair at Styles' d'Agatha Christie. © Matthew Rice / Country Life

Née Agatha Miller en 1890, Christie elle-même est issue d'un stock confortable. Ses parents n'étaient pas des habitants de maisons de campagne, mais faisaient certainement partie du monde embourgeoisé et professionnel que nous rencontrons dans ses romans. Ils se sont déplacés dans les cercles de comté; elle a apprécié les pièces de théâtre amateurs à Cockington Court et a également rencontré son premier mari, un officier fringant du Royal Flying Corps, lors d'une danse au château d'Ugbrooke, donnée par Lord et Lady Clifford de Chudleigh.

Elle a grandi à Ashfield, une villa Regency très appréciée en bordure de Torquay (Christie ne l'a vendue que dans les années 1930 et a désespérément essayé de la racheter, sans succès, après la Seconde Guerre mondiale, quand elle a découvert qu'elle devait être démoli).

Comme ce fut le cas avec tant de membres de sa génération, Christie préférait vraiment les maisons de la reine Anne et de la Géorgie, et elle dénigrait parfois leurs successeurs du XIXe siècle. Une maison appelée Stonygates, utilisée par un philanthrope pour élever des jeunes hommes en difficulté dans They Do It With Mirrors (1952), est habilement rejetée comme `` la meilleure période de toilettes victoriennes ''.

Ses mémoires, qu'elle a commencé à écrire en 1950 dans une maison en briques de boue à Nimrud, en Irak, sont particulièrement riches en recréant la sensation du monde protégé de la maison anglaise dirigée par un domestique. Elle était parfaitement au courant de l'entreprise et du personnel de ménage rassurant donné aux enfants qui grandissaient dans de telles maisons; sa propre infirmière chaleureuse domine les pages de son An Autobiography .

La maison d'Agatha Christie, Greenway, près de Dartmouth. © Matthew Rice / Country Life

Particulièrement révélatrice est la fascination enfantine de Christie pour les maisons de poupées, dont elle en possédait deux, la seconde étant un espace de rangement adapté, avec des murs tapissés et des chambres sur chaque étagère. Comme il est fascinant d'imaginer l'Agatha enfantine qui scrute ces espaces alors qu'elle déplace des personnages dans son propre petit théâtre domestique.

De plus grandes maisons donnent le ton à ses romans. Dans The Mysterious Affair at Styles, Styles Court à Essex est décrit comme un «vieil endroit glorieux». Il semble probable qu'elle avait en tête une date du XVIIe siècle, bien que la forme de l'escalier ait plus tard un caractère. Le cadre de Waverly Court, Surrey, dans The Kidnapping of Johnny Waverly (1923), est une ancienne maison familiale qui a été `` restaurée avec goût et soin '' (le genre qui aurait sans aucun doute attiré l'attention du rédacteur en chef de Country Life ). .

Cependant, les romans ultérieurs de Christie reflètent souvent le changement social de la maison de campagne dans un monde d'après-guerre d'incertitude et de déclin. Dans les années 1940 et 1950, certaines des maisons présentées sont en mauvais état et au talon; Rutherford Hall, en 4, 50 de Paddington (1957), apparaît comme une pile du XIXe siècle (apparemment inspirée du château de Windsor) avec des dépendances semi-abandonnées et une pénurie de serviteurs.

Rutherford Hall à partir de '4, 50 de Paddington'. © Matthew Rice / Country Life

Les mises en scène de la pièce de Christie The Mousetrap, jouée pour la première fois en 1952, décrivaient le cadre - la grande salle du manoir Monkswell - comme une maison «habitée par des générations de la même famille avec des ressources en diminution», avec une salle-salon meublé avec de vieux meubles et fauteuils en chêne. Les jeunes propriétaires, confrontés à l'austérité d'après-guerre, ont ouvert leur maison familiale comme une maison d'hôtes, le signal d'une soudaine tempête de neige isolante et d'une fête à la maison peu conventionnelle et assassinée.

Les descriptions des maisons de campagne de Christie ont plus en commun avec l'économie de style de Jane Austen que la prolixité de Trollope, ne prenant souvent qu'une ou deux lignes de texte. En effet, PD James a observé une fois que Christie avait «la capacité de conjurer un monde sans vraiment le décrire». En effet, dans The Hollow, 1946, il y a de nombreuses références à `` la maison blanche et gracieuse '' contre un `` amphithéâtre de collines boisées '', une maison de famille qui domine la vie et l'imagination de plusieurs personnages, mais n'est jamais réellement visitée dans le roman.

L'impression donnée par les grandes maisons est souvent notre chemin dans le sens de leur présence. L'admiration de Poirot pour l'élégante beauté de Nasse House, dans Dead Man's Folly (1956), est palpable, bien que la maison ne soit pas décrite en détail. Cela ne peut pas être attribué à un manque de connaissances de la part de Christie, car la maison fictive Nasse - et le hangar à bateaux associé (où un corps se trouve) - est clairement modelé sur Greenway, la belle maison des années 1790 que Christie a achetée en 1938, avec des ailes basses ajoutées dans 1815 et une vue magnifique sur la rivière Dart. Elle avait autrefois été le centre d'un petit domaine foncier, et avait encore un peu de terrain, mais a été acquise comme une maison de vacances, entourée par les jardins luxuriants et verts associés au sud du Devon.

Le hangar à bateaux à la maison d'Agatha Christie, Greenway, près de Dartmouth. © Matthew Rice / Country Life

Donnée conjointement par sa fille Rosalind Hicks, son mari, Anthony et le fils de Rosalind, Matthew Prichard, au National Trust, cette maison en stuc reste évocamment meublée comme c'était le cas pendant l'occupation de Christie, son jardin et son cadre soigneusement protégés et préservés.

La résidence principale de Christie, à partir de 1934, était la maison Winterbrook au début du XVIIIe siècle à Wallingford, près d'Oxford - son mari archéologue, Sir Max Mallowan, a ensuite été nommé membre de All Souls. L'universitaire d'Oxford, AL Rowse, a particulièrement admiré «l'intérieur confortable et chaleureux de la classe moyenne hospitalière», de Winterbrook, les meubles, la porcelaine, l'argent et les «trop grandes chaises gonflables».

La maison Winterbrook d'Agatha Christie, où elle vivait avec son deuxième mari, Sir Max Mallowan. © Matthew Rice / Country Life

Les mémoires de Christie montrent qu'elle était intéressée par le potentiel des maisons et disposée à faire l'effort de les améliorer et de les restaurer. Her An Autobiography révèle comment elle a employé un jeune architecte australien, Guilford Bell (le fils d'un ami), à Greenway, et c'est lui qui l'a persuadée de balayer les ajouts ultérieurs, y compris une salle de billard, un bureau immobilier et une étude, pour rendre la maison plus légère et plus facile à gérer.

Les architectes figurent parfois dans les romans de Christie, y compris une jeune figure têtue et belle dans la maison fictive Nasse de Dead Man's Folly . Dans Endless Night (1967), la superstar continentale malade Rudolf Santonix conçoit une élégante villa moderniste sur le site d'une maison de campagne victorienne en ruine appelée The Towers, mais sa beauté n'offre aucune protection contre la méchanceté.

Les architectes apparaissent également dans Murder is Easy (1939) dans lequel le magnat du journal self-made Lord Whitfield (avec des échos de Lord Beaverbrook) se vante de limoger un architecte et d'en trouver un autre qu'il peut se plier à sa volonté pour produire une maison extraordinaire. Le remodelage architectural offre un indice sur le caractère du pair vaillant, car Lord Whitfield proclame `` J'ai toujours eu une fantaisie pour un château '', mais les lecteurs sont informés que, dans son noyau au moins, Ashe Manor reste de manière discernable une maison de la reine Anne, quoique enfermé dans une «magnificence fleurie».

La capacité de Christie à évoquer un monde, malgré sa résistance à la description directe, signifie que les identités de ses maisons sont transmises de manière plus oblique: leur grandeur indiquée par les appels des salons, des salles à manger, des fumoirs, des bibliothèques et la présence quasi constante du personnel de maison, en particulier dans les romans précédents, des majordomes taciturnes aux servantes fidèles. Cette inférence de détail souligne la présentation des maisons de campagne dans les romans et les nouvelles, laissant le lecteur combler les lacunes et imaginer plus tard que c'était tout le travail de l'auteur.

Dans The Body in the Library (1942), l'histoire commence par évoquer les bruits discrets des routines matinales des domestiques de Gossington Hall, St Mary Mead. La dame de la maison est en train de rêver dans son lit, à moitié consciente, même endormie, qu'elle attend que sa femme de chambre lui apporte sa tasse de thé tôt le matin. C'est ce genre de titbit, véhiculé dans le langage simple et simple de Christie, qui donne un ton si réaliste à ses histoires et à ses décors. La bibliothèque traditionnelle de Gossington Hall est `` sombre et moelleuse et décontractée '', faisant de l'apparition soudaine d'un cadavre dans une robe aux couleurs vives un ajout particulièrement incongru.

Styles Court in Essex, Agatha Christie's setting for 'The Mysterious Affair at Styles'. © Matthew Rice / Country Life

Significativement pour Christie, en 1902, sa sœur aînée Madge épousa James Watts, l'héritier d'Abney Hall, près de Cheadle, une énorme pile victorienne à pignons rouges, construite en 1847 et remodelée dans les années 1850 pour la famille Watts par les architectes Travis et Magnall, et étendu plus loin dans les années 1890. On pense qu'il a été l'inspiration pour une maison appelée Chimneys, le siège du marquis de Caterham dans The Secret of Chimneys (1925); la même maison réapparaît dans une suite, The Seven Dials Mystery (1929).

Christie a souvent séjourné à Abney Hall, le rappelant affectueusement dans ses mémoires avec ses longs passages, escaliers et alcôves, rideaux de brocart et tentures de tapisserie. Il a servi de modèle pour Enderby Hall dans After the Funeral (1953), que Christie a dédié à son neveu, également James Watts. Ici, les serviteurs aident une fois de plus à définir notre vision de la maison, avec un cuisinier harcelé se référant à la salle comme un «vieux mausolée approprié» et se plaignant de l'immense cuisine, de la cuisine et du garde-manger. Mais après la guerre, Enderby Hall a retrouvé une vision nostalgique d'une maison entièrement dotée de personnel - l'autobiographie de Christie enregistre les tentatives héroïques de sa sœur, dans les années 40, pour maintenir des normes impossibles à Abney Hall avec l'aide d'un seul cuisinier à temps partiel.

Les grandes fêtes de Noël d'avant-guerre, avant qu'Abney Hall devienne difficile à gérer, sont évoquées dans un recueil de nouvelles, L'aventure du pudding de Noël et une sélection d'entrées (1960), que l'auteur consacre à l'hospitalité de la maison, dont elle se souvient dans la préface.

Dans l'histoire du titre, Poirot est invité (via un discret agent de police) à passer Noël dans une maison de campagne anglaise et frissonne littéralement à la pensée. Par rapport aux «cons modernes» de son propre appartement, l'idée même de séjourner dans un manoir du XIVe siècle en hiver le remplit d'appréhension. En arrivant à King's Lacey, il est agréablement surpris de voir que de l'eau chaude et du chauffage central ont été installés, payés par des terrains vendus pour le développement, bien que l'autre inconfort de la criminalité de la maison de campagne de Christie demeure obstinément présent.

Lorsque Poirot loue une maison de campagne - Resthaven - lui-même, dans The Hollow, c'est décidément une boîte pratique et très moderne avec un toit. Il est situé en face des `` pigeonniers '', récemment construits mais `` une émeute de colombages '', dans une zone où `` une fiducie nationale '' dédiée à la préservation des beautés de la campagne anglaise a arrêté de nouveaux développements. Le contraste plein d'esprit de ces deux bâtiments a quelque chose de la marque d'un dessin animé d'Osbert Lancaster.

Le propriétaire d'Abney Hall, le beau-frère de Christie, Watts, s'est plaint une fois qu'il y avait un manque de sang dans ses histoires et a été récompensé par un roman dédié, Noël d'Hercule Poirot (1938). Le livre fait référence à plusieurs reprises à une citation de Macbeth: «Pourtant, qui aurait pensé que le vieil homme avait eu tant de sang en lui?

Très tôt, il présente la découverte du propriétaire de Gorston Hall, Simeon Lee, gisant mort devant un feu rugissant, entouré de meubles lourds renversés et de vases en porcelaine brisés, avec du sang partout. La pièce est son bureau et elle est verrouillée de l'intérieur.

Ici, dans un cadre familier rassurant, tous les ingrédients agréables d'un mystère de meurtre, avec Poirot, faisant sa 19e apparition depuis The Mysterious Affair chez Styles, une fois de plus fortuitement à portée de main pour résoudre le puzzle horrible.


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