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Les mariages anglo-américains: les relations privilégiées

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Le prince Harry n'est pas le premier Anglais à perdre son cœur face à une Américaine. Clive Aslet retrace la longue tradition des mariages transatlantiques.

Nous ne sommes pas surpris: le prince Harry a perdu son cœur face à une Américaine.

Ce faisant, il s'inscrit dans une longue tradition. C'est trop, peut-être, de rappeler Rebecca Rolfe, mieux connue sous le nom de Pocahontas amérindienne, qui a épousé John Rolfe, un colon virginien, et a atteint l'Angleterre en 1616.

Cependant, elle ne fait guère moins sensation que les jeunes femmes américaines qui ont explosé sur la scène britannique dans les années 1870. Mieux éduquées que leurs sœurs anglaises, plus vivantes et terriblement bien informées, elles pouvaient converser sur un nombre illimité de sujets.

Pocahontas présenté à la cour du roi James par son mari anglais John Rolfe

Les mères de la Société inquiète ont peut-être aimé l'idée que l'homme britannique trouvait l'intelligence rebutante, mais elles se sont souvent révélées fausses. Dans Daisy Miller de Henry James, le comte Otto pouvait «immédiatement penser à une douzaine d'hommes qu'il connaissait qui avaient épousé des filles américaines. Il semblait maintenant y avoir un danger constant d'épouser l'Américaine… c'était l'une des complications de la vie moderne ».

Dans une union réussie inattendue, May Goelet, de l'ancienne société new-yorkaise, épousa le 8e duc de Roxburgh en 1903.

Edith Wharton les appelait les boucaniers - jeunes femmes qui ont bravé les vagues de l'Atlantique dans l'espoir de capturer un duc. Ce n'est pas tout à fait juste pour ses compatriotes car toutes n'étaient pas des héritières et beaucoup n'ont pas épousé de titres. Plusieurs beautés américaines ont captivé le futur Edward VII, sans espoir de l'épouser. Inversement, tous les aristocrates n'étaient pas des mercenaires.

Le modèle de la malheureuse Conchita Closson dans The Buccaneers était Consuelo Yznaga: née à New York, sa mère était la fille d'un capitaine de bateau à vapeur, son père un diplomate cubain. L'imprécun 8e duc de Manchester lui a proposé après qu'elle et Mme Yznaga l'ont soigné après une fièvre. Ils se sont mariés en 1876 et il a fait faillite en 1890 - la fortune qu'elle a acquise plus tard est probablement venue de son frère à succès.

Mary Leiter a charmé l'orgueilleux marquis Curzon. Crédit: Alamy

En 1914, jusqu'à 17% de l'aristocratie avait des liens avec les États-Unis. Certaines épouses ont trouvé le monde social de leur nouveau pays déroutant et étroit, sinon hostile.

Le vieux Lord Scarsdale ne savait évidemment pas comment charmer sa belle-fille, Mary Leiter de Chicago. "Avez-vous des poissons de mer en Amérique">

"Comment je détesterais être May Goelet", a écrit Daisy, princesse de Pless, dans son journal. «Tous ces odieux petits Français, et des dizaines d'autres, s'entassant autour de ses millions.

Certains ont été surpris par le choix de mai, le 8e duc de Roxburghe, connu sous le nom de Bumble, en 1903, mais c'était un mariage dévoué. Elle a redécoré le château de Floors alors qu'il jouait au polo et tirait.

Traverser les cultures: Pocahontas est devenue Rebecca Rolfe en 1616. Crédit: Alamy

May est entrée sur le marché du mariage les yeux ouverts. En 1895, elle avait été demoiselle d'honneur de Consuelo Vanderbilt lors de son mariage avec le 9e duc de Marlborough, connu pour son titre de courtoisie (comte de Sunderland), plutôt que pour son tempérament, comme «Sunny». Âgée de seulement 19 ans, Consuelo a dû présider les maisons de la famille en même temps qu'elle luttait contre les relations féminines de Sunny pour la priorité.

Elle a trouvé Blenheim et son mari froids. Dans ses mémoires The Glitter and the Gold, elle a affirmé qu'elle avait été victime d'intimidation dans le syndicat par sa mère - bien que cela n'ait pas été évident pendant la parade nuptiale à Newport, Rhode Island. Le livre ne mentionne pas non plus comment, ayant produit deux enfants mâles, elle s'enfuit à Paris avec son amant marié Charley Castlereagh, futur marquis de Londonderry, en 1905.

Consuelo Vanderbilt avec Winston Churchill à Blenheim

Certaines des horreurs du mariage peuvent avoir été surestimées. Voulant épouser une catholique française, elle avait besoin qu'elle soit annulée - Sunny, maintenant convertie catholique, a acquiescé et a épousé une autre Américaine, Gladys Deacon. Comme ses papiers privés n'ont jamais été publiés, notre connaissance du mariage Consuelo est unilatérale.

Sunny n'était pas le premier Marlborough à emmener une mariée américaine. Son oncle, Lord Randolph Churchill, avait épousé la fougueuse Jennie Jerome en 1874. «Elle a brillé pour moi comme l'étoile du soir», a écrit son fils, Winston Churchill. «Je l'aimais beaucoup - mais à distance».

Grâce au père de Jennie, Leonard Jerome, une perspective de mariage a été repérée pour le frère aîné divorcé de Lord Randolph, le 8e duc. «Je pense plutôt qu'il épousera le Hamersley», a déclaré Lord Randolph Churchill à Jennie, «… il ne fait aucun doute qu'elle a beaucoup d'étain. Des amis rimaient méchamment le nom chrétien de Lilian Hamersley avec «million».

La vicomtesse Astor, anciennement Nancy Langhorne de Virginie, sur le frontispice COUNTRY LIFE.

«Des tas de nécessiteux» étaient une condition préalable pour les jeunes hommes à bord du yacht de Sir Thomas Fermor-Hesketh alors qu'il naviguait vers San Francisco en 1876; il en a enregistré autant dans son journal. "Francis s'est accroché" à Miss Crocker, "très gentille" et aussi riche ", et je l'ai débarquée je pense. Hesketh en a deux sous la main… Je ne peux pas me décider… Je dois dire que les filles américaines sont très jolies, s'habillent bien, ont de bons pieds, beaucoup de plaisir et très pointues. Certains ont beaucoup d'argent.

Le choix de Sir Thomas est tombé sur Florence Sharon, fille du sénateur Sharon de la Bank of California - une figure peu honorable, mais San Francisco était alors loin d'Easton Neston et de Rufford Old Hall, où la dot serait dépensée.

Avec des revenus au débarquement en baisse et dépassés par la fortune ploutocratique des Randlords sud-africains, des fabricants d'armements et des banquiers, les mariages américains riches ont transformé de nombreuses maisons de campagne. Lorsque Lutyens a construit Middleton Park, Oxfordshire, pour la deuxième Lady Jersey, la star de cinéma Virginia Cherrill, dans les années 1930, il a fourni 14 salles de bains, Lady Jersey étant en onyx.

Cliveden, la maison des Astors. Crédit: Alamy

Henry James a été consterné lorsque son amie, l'actrice américaine Mary Anderson, est venue à Broadway dans le Worcestershire avec son mari Antonio de Navarro. «Vous, si je puis dire, vous êtes devenus des martyrs du pittoresque», écrit-il après une visite à Court Farm. «Vous allez geler, vous allez souffrir d'humidité. Je te plains, mes chers.

Il n'y avait pas besoin de pitié après sa restauration par AN Prentice. Wilfred Buckley a vécu aux États-Unis avant d'épouser l'héritière Bertha Terrell en 1899. Quand ils sont venus dans le Hampshire et ont construit Moundsmere Manor, sur les plans de Reginald Blomfield, une décennie plus tard, il était équipé de salles de bains et de placards de style américain et Buckley a commencé une campagne pour du lait propre. Du lait de butte a été fourni au palais de Buckingham.

Le duc et la duchesse de Windsor en 1965, satisfaits de leur carlin Disraeli trois décennies après la crise de l'abdication. Crédit: Alamy

L'offre d'héritières semble s'être tarie vers 1910. En 1918, les relations avec la société américaine avaient changé. Les propriétés foncières ne rayonnaient plus le même glamour; beaucoup étaient en train d'être démantelés. Plutôt que de regarder les filles du Nouveau Monde, les propriétaires de maisons de campagne enviaient les grandes maisons à l'extérieur de New York, Chicago et Philadelphie, certaines avec piscines intérieures, courts de squash et pistes de bowling, ainsi que des terrains de polo et des jardins - dans court, moderne.

Pour le prince de Galles, plus tard Edward VIII, qui a visité les États-Unis en 1919 et 1924, la vie américaine était rafraîchissante après la rigidité fossilisée de la Cour. Il préférait les tenues de golf vives, les colliers souples et les cocktails; il a commencé à affecter un accent américain, de préférence au faux cockney auparavant à la mode.

Il y avait des copines américaines avant Wallis Simpson et, lorsque le prince a acquis une place de week-end, Fort Belvedere a été remodelé comme une maison sur Long Island.

Nancy Lancaster, nièce de Nancy Astor et leader du style maison de campagne anglaise. Crédit: Alamy

Entre les guerres, les Américains en Grande-Bretagne pouvaient diriger la société d'une manière qui ne s'était pas produite à l'époque édouardienne. À Londres, Maud Cunard a créé l'un des rares salons où artistes, écrivains, politiciens et princes se trouvaient dans la même pièce - il a peut-être fallu au Américain le manque d'inhibition sociale pour y parvenir.

Sa rivale, Laura Corrigan, avait épousé le playboy James Corrigan, dont le père possédait une entreprise sidérurgique; après sa mort en 1928, elle entreprit un assaut déterminé contre la London Society, achetant des cadeaux de départ d'une valeur telle que peu de gens pouvaient résister à ses soirées.

Le palais de Blenheim a reçu un coup de pouce bienvenu lorsque le 9e duc de Marlborough a épousé l'héritière américaine Consuelo Vanderbilt. Crédit: Alamy

Deux des ensembles politiques les plus importants de la période avaient des relations américaines. Le premier était Cliveden, acheté par le 1er vicomte Astor, un Américain, en 1906 et offert en cadeau de mariage à son fils, qui a épousé Nancy Langhorne de Virginie, la première femme à occuper son siège à la Chambre des communes. Le second était le château de Leeds, où la châtelaine, Lady Baillie, était la fille de la mondaine Pauline Whitney.

Pendant ce temps, la nièce virginienne de Nancy Astor, Nancy Lancaster, devenait la reine reconnue de la décoration des maisons de campagne. Il se peut que son œil américain ait été plus rapide à voir qu'un mode de vie plus simple ne signifiait pas nécessairement un style moins élégant.

La décoration est évanescente, mais heureusement sa propre maison de Ditchley a été enregistrée à l'aquarelle par Alexandre Serebriakoff dans les années 40; ceux-ci montrent l'équilibre, le raffinement et la facilité qu'elle a apportés aux foyers après la Seconde Guerre mondiale, dans ce qui pendant des décennies était considéré comme le look d'une maison de campagne anglaise.

Château de Leeds, Kent, présidé par Lady Baillie, qui a diverti la royauté britannique et hollywoodienne. Crédit: Alamy

L'une des images les plus évocatrices de l'idéal néo-géorgien des années 1930 est la peinture de Rex Whistler représentant M. et Mme Robert Tritton, assis sous un arbre en face de Godmersham Park, dans le Kent, alors qu'un majordome traverse la pelouse avec un plateau à thé. Elsie Tritton était une Américaine dont le premier mari décédé, Sir Louis Baron, était propriétaire de l'entreprise qui fabriquait des cigarettes Black Cat.

Pour transformer Godmersham en un lieu d'une élégance semblable à Jane Austen (la maison appartenait au frère d'Austen, Edward Knight), les Tritton ont fait appel à l'architecte américain Ogden Codman, co-auteur de The Decoration of Houses avec Edith Wharton, pour la remodeler. La peinture de Whistler commémore donc un triomphe du goût anglo-américain.

Console s'est enfuie à Paris avec son amant marié en 1905. Crédit: Alamy

Le paquebot édouardien, qui pourrait lui-même favoriser la romance, a maintenant été remplacé par le Boeing et l'Airbus. La distance a été éliminée et l'Américaine est plus familière qu'elle ne l'était il y a un siècle et demi, mais pas moins charmante. C'est du moins ce qu'a découvert le prince Harry - et le reste de la nation partage l'amour.

Clive Aslet est l'auteur d'un «catalogue exubérant de rêves: les Américains qui ont ravivé la maison de campagne en Grande-Bretagne»


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