Principal mode de vieTour du monde en 80 trains: la gentillesse des enfants de six ans, un pouvoir de rejet via la glace et un déguisement de Robert De Niro

Tour du monde en 80 trains: la gentillesse des enfants de six ans, un pouvoir de rejet via la glace et un déguisement de Robert De Niro

Le chemin de fer Trans Mongoian roule à travers les montagnes près d'Oulan-Bator. Crédit: Alamy
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L'écrivaine de voyage Monisha Rajesh a passé des mois à parcourir le monde en train pour son dernier livre - et après l'avoir terminé, Andrew Martin avait presque l'impression d'avoir fait le voyage avec elle.

À première vue, les débuts de Monisha Rajesh, Around India In 80 Trains, ont raconté un voyage épique, mais tout est relatif. Pour ce livre, elle a parcouru 25 000 milles sur trois mois. Pour son suivi, Around the World in 80 Trains, elle a passé sept mois à parcourir 45 000 miles - l'équivalent de faire presque deux fois le tour du monde, sa circumnavigation ayant été plutôt en zigzag.

Elle porte un œil astringent sur le monde. Ses anecdotes ne se terminent pas nécessairement joyeusement. Laissant Moscou sur le Trans-Mongol, elle et sa fiancée, Jem, se retrouvent à partager un compartiment avec un Russe silencieux.

Il «s'est assis près de la fenêtre à regarder des hêtres pendant quatre heures»; dans un effort pour tendre la main, le couple lui achète une glace Magnum, qu'il accepte et pose sur la table devant lui. Il l'ignore ensuite et elle commence à fondre dans la chaleur 40, «un rejet silencieux, mais clair, de l'amitié».

Plus tard, dans le hall d'un hôtel de New York (environ un quart de l'action se déroule loin des trains, en attendant les correspondances), Jem s'approche de Robert De Niro dans un esprit fandom. "Hé mec, je suis en congé!" l'acteur s'enclenche.

J'ai apprécié ces observations jaunies, mais le livre est également traversé avec compassion. Dans un train à grande vitesse japonais, un gardien retire son chapeau et s'incline profondément, avant de vérifier les billets le long du wagon. En partant, il s'incline à nouveau profondément. "Personne n'a levé les yeux", écrit Mlle Rajesh, "et je me sentais mal pour lui."

Image: Collection d'Arjan den Boer

Elle et Jem sont plus souvent les bénéficiaires de la gentillesse que des épaules froides. Dans le train du Toronto Union à destination de New York, ils ne peuvent pas acheter de nourriture car ils n'ont pas d'argent liquide. Une fillette de six ans, partageant un somptueux pique-nique avec sa famille à un siège voisin, regarde Jem et observe astucieusement: `` Maman, cet homme veut du poulet ''. (Il finit par en prendre, quoique de façon plutôt coupable).

L'auteur croit que les trains favorisent la civilité, possédant un «charme qui peut adoucir même le voyageur le plus grincheux… une tache de soleil réchauffant votre joue pendant que vous lisez; le clackety-clack des roues pendant que vous dormiez; ou le frisson d'un sourire et d'une vague de passants.

Elle considère le paysage qui passe avec autant d'acuité que ses compagnons de voyage. Le train d'Ulaanbaatar serpente autour des parois rocheuses à l'approche de Pékin, creusant dans les tunnels «ronds et noirs comme des bouches surprises qui nous avalent en entier».

Enfin, en revenant du Kent à Londres (où elle vit), Mlle Rajesh observe `` des montants en bois bancaux, des voies incroyablement étroites et des feuilles séchées recouvertes de givre '', sachant instinctivement que l'air vif `` sentirait faiblement les feux de joie ''.

Quand je dis que je me sentais presque physiquement fatigué à la fin de ce livre, je le dis comme un compliment, un témoignage de ses évocations vives.

'Around the World in 80 Trains' de Monisha Rajesh est publié par Bloomsbury à 18 £.

Désert de Gobi, Mongolie. Le chemin de fer trans-mongol relie la Chine et la Russie, offrant une vue imprenable depuis la fenêtre arrière. Photo: Alamy


En tant que gourmande (dans une voiture-restaurant malaisienne, elle regarde le ciel se transformer en sépia tout en polissant le curry rouge et le riz sucré), Miss Rajesh apprécierait probablement Food on the Move, dédiée à la cuisine ferroviaire.

La rédactrice, Sharon Hudgins, est une écrivaine texane de la gastronomie et des voyages et la fille d'un pompier sur des locomotives à vapeur. La famille n'était pas riche et, dans son introduction, elle se souvient comment, enfant, elle considérait comme un régal d'acheter à un intendant de train blanc un sandwich et une bouteille de Coca-Cola, bien que le sandwich comprenne un `` mince une tranche de jambon et une feuille de laitue molle insérée entre deux morceaux de pain Wonder très beurré.

Elle et ses collaborateurs fournissent de nombreux détails historiques saisissants. Une grande partie de la nourriture du Flying Scotsman a été préparée dans les cuisines souterraines de King's Cross. En 1887, le moins cher des cinq champagnes de l'Orient Express s'appelait «Sleeping Car Sparkling».

La voiture-bar de l'Orient Express

Les comptes sont complets et à jour. Chaque occasion de manger sur le Darjeeling Himalayan Railway est décrite, allant du signalement d'un colporteur de plats de tiffin remplis de boulettes fumantes aux repas dans les hôtels aux points de départ et d'arrivée: le Cindrella [sic] à Siliguri et le Windamere [sic encore] à Darjeeling.

Le livre est richement illustré et des recettes sont fournies. J'ai cuisiné Poulets Pochés Parmentier, comme offert sur le Simplon Orient Express en 1924. C'était étonnamment simple, comme la nourriture ferroviaire a tendance à l'être, mais juste assez exotique (incorporant beaucoup de noix de muscade et de pomme de terre fortement poivrée) pour que j'imagine la consommer très bien Chine avec les Alpes passant devant la fenêtre.

'Food on the Move' édité par Sharon Hudgins, est publié au Royaume-Uni par Reaktion Books, 25 £.


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