Principal la natureMéfiez-vous de la Grande Pie-grièche grise: le joli oiseau chanteur au tempérament de Vlad l'Empaleur

Méfiez-vous de la Grande Pie-grièche grise: le joli oiseau chanteur au tempérament de Vlad l'Empaleur

Crédit: Getty / Duncan Usher / Minden Pictures
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Simon Lester jette un œil à la grande pie-grièche grise, un oiseau chanteur d'apparence délicate dont l'apparence innocente dément ses tendances sadiques - car c'est un oiseau horriblement apte à embrouiller sa proie sur des épines.

Avec la belle allure d'un bandit dandy et la mentalité de Vlad l'Empaleur, la grande pie-grièche grise arbore un masque pour les yeux de style bandit noir qui rappelle les bourreaux médiévaux afin de ne pas être reconnu pour avoir commis l'une des actions les plus ignobles de la nature. - l'empalement de sa proie sur des épines pour en faire une cache grizzly.

Oiseau saisissant, mesurant seulement 9½ pouces de long, avec un corps trapu et une longue queue, Lanius excubitor est un visiteur hivernal rare et le plus grand de la famille européenne des pies-grièches, avec pas plus de 200 ornant nos côtes chaque année.

Apparu pour la première fois sur la côte est en septembre, la nature terriblement territoriale de ces oiseaux gris argenté signifie qu'ils coupent des figures solitaires dans leurs repaires d'hiver, avant de partir pour les aires de reproduction scandinaves au printemps.

Bien que leur livrée - un dos gris pâle et des parties inférieures blanc neige, avec une queue et une aile noires - soit distinctive, donnant naissance au surnom de «tarte assassine», le mâle et la femelle sont presque identiques.

Pourtant, peu de gens ont vu des pies-grièches dans la chair. En effet, en plus de 40 ans en tant que garde-chasse, je n'en ai jamais vu qu'un. Un jour, alors que je travaillais à Langholm Moor dans le Dumfriesshire, des ornithologues amateurs rassemblés dans une aire de repos sur la route de la colline ont révélé avec une grande excitation l'arrivée d'une grande pie-grièche grise. En regardant à travers mes jumelles dans la direction indiquée par une batterie de lunettes, j'ai apprécié mon premier aperçu de «l'oiseau boucher».

Au fil des ans, il y a eu une confusion quant à la famille à laquelle appartient cet oiseau sinistre et s'il s'agit d'un corvidé ou d'un oiseau de proie. En fait, c'est un oiseau chanteur, mais avec un bec crochu puissant et des tendances violentes et carnivores.

Que la première partie de son nom latin, Lanius, signifie boucher ne pourrait pas être plus approprié, car, après avoir chassé un petit oiseau ou tomber sur un campagnol ou un lézard, la pie-grièche bat sa victime à mort avec son bec d'un pouce de long.

«Ces assassins masqués chantent parfois le chant d'un autre oiseau pour attirer des victimes sans méfiance dans une embuscade trompeuse»

Cependant, comme il s'agit d'un passereau, les pattes de la pie-grièche sont trop faibles pour tenir le morceau pendant qu'il est déchiré, de sorte qu'il trouve un ancrage sûr, comme une prunellier ou une clôture en fil de fer barbelé pratique, pour aider au processus de démembrement.

Il est morbidement fascinant que, au fil du temps, la grande pie-grièche grise ait perfectionné ses compétences de boucherie au point où elle peut éliminer la peau vénéneuse d'un crapaud afin de faire un repas d'une créature qui est hors du menu pour la plupart des prédateurs.

Souvent repéré sur un belvédère, l'oiseau est le seul chasseur, l'observateur, la sentinelle (excubiteur); toujours alerte, non seulement pour ses proies, mais aussi pour les oiseaux de proie, à la vue desquels il émet un cri d'alarme semblable au cri d'un geai. En effet, la pie-grièche serait un dérivé du cri, d'où le nom de l'oiseau.

Pour leur permettre d'attraper leurs proies variées - des insectes aux campagnols et aux grives - ils planent également, battent et chassent activement à travers le couvert. Étonnamment, ces assassins masqués chantent parfois le chant d'un autre oiseau pour attirer des victimes sans méfiance dans une embuscade trompeuse.

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Compte tenu de ses habitudes macabres, il n'est pas surprenant que cet oiseau ait amassé des centaines de noms folkloriques qui évoquent la violence et la crainte - tels que l'ange étouffant germanique - à travers ses repaires européens.

En Écosse, cependant, l'oiseau apprécie le sobriquet plus jovial de White Whiskey John, en raison de son vol légèrement erratique et ivre, qui révèle ses parties inférieures blanches.

La première illustration connue d'une grande pie-grièche grise apparaît dans le missile Sherborne, un manuscrit médiéval enluminé des années 1400. Plus tard, le `` waryangle '' (petit méchant ou ange d'hiver) est mentionné dans le conte du frère de Geoffrey Chaucer `` comme plein de venym été ce waryangles '' et on croyait autrefois que les épines sur lesquelles la pie-grièche empale ses victimes restaient toxiques pour toujours.

Dans le poème de Sylvia Plath, La Pie - grièche, l'épouse joue le rôle de la pie-boucherie, `` elle doit attendre de rage / Jusqu'à l'aube du racket des oiseaux / Quand son visage de pie-grièche / Se penche pour ouvrir les paupières verrouillées, pour manger / Couronnes, palais, tout '.

La proie d'une Pie-grièche grise (Lanius excubitor): un lézard vert (Lacerta bilineata) empalé sur une épine

Lorsque mes enfants ont grandi, ma plus jeune fille a été traumatisée lorsque la famille de souris des champs dans la version joyeuse et télévisée de Farthing Wood a été embrochée sur un épine par une pie-grièche à dos rouge. Lanius collurio est légèrement plus petit que son grand cousin gris, mais possède les mêmes habitudes menaçantes. En outre, bien que les deux espèces soient en déclin dans leur aire de répartition et leur nombre, la pie-grièche écorcheur - qui se reproduisait ici et maintenant visite juste au moment du départ du grand gris - est pratiquement éteinte en tant qu'oiseau nicheur britannique.

À la réflexion, il est étrange de voir comment la grande pie-grièche grise attrayante et adroite a évolué vers une figure d'horreur car elle lance sa proie pour l'aider à manger, lorsque la chanson muguet - un autre oiseau qui se trouve dans la solitude au sommet d'un arbre et chante son cœur brisé, mais les batteurs escargots en morceaux sur un rocher - s'enfuit avec un meurtre bleu.


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