Principal architectureChâteau de Lassay: Le château de la veuve Barbe Bleue

Château de Lassay: Le château de la veuve Barbe Bleue

Vue sur Château des Lassay en Mayenne, France, debout sur un rocher, au-dessus d'une piscine. Crédit: Will Pryce / Country Life
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Ce magnifique château français a une histoire remarquablement colorée, comme l'explique Desmond Seward. Ses propriétaires actuels ont fait des progrès héroïques dans la restauration de son tissu et sont déterminés à le conserver pour l'avenir. Photographies de Will Pryce.

Fig 1: L'intérieur du château avec son ancien houx

Les propriétaires de grandes maisons en France sont confrontés à des problèmes inconnus en Grande-Bretagne. Non seulement la primogéniture a été abolie par Napoléon (afin que les enfants partagent la succession d'un parent à parts égales), mais le climat économique actuel et les prélèvements fiscaux rendent les choses cauchemardesques. Ce ne sont là que quelques-uns des obstacles qui ont dû être surmontés par le comte et la comtesse Aymeri de Montalembert, déterminés à sauver leur maison ancestrale de Lassay, un château fort qui, à l'extérieur, reste presque comme à l'époque d'Henry. V et Jeanne d'Arc - même le pont-levis fonctionne. C'était aussi la maison de la veuve de Barbe Bleue, lors d'un deuxième mariage et, on l'espère, plus heureux.

Dans la vieille province de Mayenne, au milieu d'une campagne vallonnée avec de petites collines souvent couronnées de châteaux ou de manoirs, la jolie petite ville de Lassay-les-Châteaux, à 60 km à l'ouest d'Alençon, fait partie intégrante de La France Profonde. Une légende le relie au héros Arthurien Sir Lancelot et, sous l'ancienne église paroissiale, gisent les ossements de St Fraimbault, soi-disant Lancelot, qui a passé sa vieillesse repentie ici sous un nouveau nom.

La ville tire son nom de trois grands châteaux facilement accessibles à pied les uns des autres: ceux de Lassay, Bois Thibault et du Bois Frou, bien que les deux derniers soient en ruine. Un petit château avait été construit à Lassay au XIe siècle par le baron de Mayenne pour se protéger de leur voisin normand Guillaume le Conquérant, mais à l'endroit où se trouve aujourd'hui l'église paroissiale. Une seconde, beaucoup plus grande, a été construite dans les années 1380 sur le site actuel et est connue pour avoir incorporé huit tours, anticipant probablement la disposition actuelle du bâtiment. Puis, lorsque la guerre de Cent Ans a repris au début du XVe siècle, Lassay a acquis une importance stratégique dans un territoire frontalier combattu par les Français et les Anglais.

La réflexion du Château des Lassay dans les profondeurs environnantes ajoute à son grand charme. Crédit: Will Pryce / Country Life

Le 22 octobre 1417, Alençon, la ville la plus proche de Lassay, se rend à Henri V et, une semaine plus tard, les Anglais s'emparent de Verneuil plus à l'est. Bien que gravement endommagé par un siège, le château tient le coup, mais, en 1422, après que le comte de Salisbury eut battu une contre-offensive française, le Dauphin ordonna sa démolition: le propriétaire était passé aux Anglais et les Dauphinistes ne le firent pas. veulent un bastion d'une telle importance stratégique vitale à la jonction de la Normandie, de la Mayenne et de l'Ile de France entre des mains hostiles.

En 1457, Jehan II, comte de Vendôme, reçut la permission royale de refortifier le site comme base pour défendre la Mayenne si les Anglais recommençaient la guerre de Cent Ans. Il a créé le château actuel, son plan - avec huit tours - vraisemblablement hérité des ruines de son prédécesseur. Le nouveau bâtiment doit avoir été rapidement achevé car l'ensemble est remarquablement cohérent dans les détails. Construit en granit ferrugineux qui change de couleur sous le soleil ou sous la pluie, il a reçu des tours massives, avec des toits en poivrière et des galeries de combat (Fig 6), des murs-rideaux, un pont-levis, une poterne et un fossé.

Les principaux appartements domestiques étaient probablement regroupés dans la guérite (Fig 3), bien que chaque tour possède également de grandes pièces (Fig 4) confortablement aménagées avec de grandes cheminées. C'est un rappel touchant d'un tel usage domestique que l'embrasure de la fenêtre dans une tour porte l'inscription: «Mardi le XXIII jour de janvier 1470, naquit JEHAN VEILLON, fils de son père». Un arbre de houx d'une ampleur et d'une antiquité exceptionnelles a grandi sous la protection des murs (Fig 1) .

Fig 3: L'intérieur de la guérite a été rendu habitable au début du 20e siècle

Selon les informations reçues, le château était entièrement payé par l'épouse de Jehan, Catherine de Thouars, veuve du monstrueux Gilles de Rais (l'original Barbe Bleue), qui avait été pendu et brûlé en 1440 pour le meurtre de masse d'enfants, la sorcellerie, la nécromancie et l'invocation de démons.

La fortification extérieure actuelle autour de la porte, appelée barbacane, avec ses boucles de canon, a probablement été ajoutée dans les années 1480 pendant les guerres avec la Bretagne.

Pendant les guerres de religion de la France, terriblement sanguinaires, Lassay était convoité par les catholiques et les protestants. En 1569, alors détenu pour les Huguenots par une garnison de 50 hommes et pleine de dames huguenotes réfugiées, il est assiégé par le gouverneur catholique d'Alençon avec plus de 1000 hommes. Après avoir levé un canon et brisé une énorme culasse dans les murs (dont on peut encore voir les traces), énervé par les cris des femmes terrifiées, le commandant huguenot se rendit dans des conditions qui incluaient une rançon de tout le monde à l'intérieur. Ils ont eu beaucoup de chance de ne pas avoir été mis à l'épée.

Lassay est resté en la possession de la Couronne française malgré une attaque surprise de la Ligue catholique fanatique en 1589. Lorsque le gouverneur royal, Louis Hurault, seigneur de Villeluisant, a entendu Mass, une bande de Ligueurs armés du château voisin de Bois Thibault a fait irruption, un certain Jehan d'Anthenaise faisant une blessure mortelle à Hurault en s'agenouillant en prière. Cependant, la tentative a échoué, la garnison de Lassay (59 piquiers, 30 mousquetaires montés et 20 mousquetaires à pied) étant rapidement renforcée par 100 autres soldats, qui ont battu deux sièges déterminés.

Fig 4: Une chambre dans l'une des tours du château. Il remplit tout le volume de la tour et est circulaire

À la fin de l'année, Henri IV visite le château, réduisant la garnison à 10 hommes. En 1592, il y eut encore un autre siège, également repoussé - le dernier à menacer Lassay.

Les jours du château en tant que bastion militaire clé étaient révolus. De 1606 à 1636, il appartenait à Charlotte du Tillet, l'une des demoiselles d'honneur de la reine Marie de Médicis, puis, en 1639, après un long procès, à un noble gascon, Isaac de Madaillan, créé marquis de Lassay. Le fils d'Isaac, Louis, l'a rendue plus habitable, en insérant des fenêtres dans les tours et en construisant une nouvelle aile luxueuse au nord de la barbacane.

La vie amoureuse vigoureuse du fils de Louis, Armand de Madaillan, qui figure dans les journaux intimes de Saint-Simon, était si célèbre qu'il lui valut le surnom de `` Don Juan du Grand Siècle ''. Il rencontra son partenaire dans sa deuxième femme: la belle Marianne Pajot, pleine d'entrain, qui, bien que n'étant que la fille d'un apothicaire, avait été brièvement fiancée au duc de Lorraine - leur nuit de noces en 1676 aurait duré trois jours . Dans la vieillesse, Armand installe une imprimerie à Lassay, afin de pouvoir imprimer ses mémoires.

Leur fils, Léon de Madaillan, devint l'amant dévoué de la duchesse de Bourbon, fille naturelle de Louis XIV de Mme de Montespan. Afin d'être proche de l'endroit où elle résidait à Paris au Palais de Bourbon, aujourd'hui l'Assemblée nationale, il a construit l'hôtel de Lassay à côté, qui est devenu plus tard la résidence du président de l'Assemblée.

Fig 5: Les gargouilles du toit récemment restauré

En 1750, Lassay a été hérité par le neveu de Léon, Louis-Léon-Félicité de Brancas, duc de Lauraguais, bibliophile distingué et savant qui a écrit des pièces de théâtre, était en bons termes avec Voltaire et a contribué à la découverte de Lavoisier que les diamants sont une forme de carbone. Une tour à Lassay est encore connue sous le nom de Tour Lavoisier. Le grand chimiste a également utilisé le château pour ses expériences de fabrication de porcelaine dure à partir du kaolin trouvé dans la région d'Alençon.

À la suite de la révolution de 1789, et dirigée par la noblesse locale, un grand nombre de paysans de la région ont pris les armes pour lutter contre la révolution dans `` l'armée catholique et royale '' au cours de ce qui est devenu la Chouannerie, depuis leurs huées comme des hiboux fauves auparavant. leurs attaques de nuit. À la fin, 400 000 d'entre eux ont peut-être été tués dans une `` dépopulation '' de catholiques et de royalistes ordonnée par le gouvernement républicain à Paris.

Les troupes de la République ont installé une guillotine dans la cour de Lassay, qui est devenu l'un des centres d'un génocide méthodique des opposants que, aujourd'hui encore, certains historiens français tentent de nier. Le duc de Lauraguais a survécu à la révolution, mais a vendu le château en 1798.

En 1823, Lassay est acquise par la famille Beauchesne, qui décourage les visiteurs. Lorsque le poète Victor Hugo et sa maîtresse, Juliette Drouet, lors d'une visite à pied, ont tenté de se faire admettre en 1836, le concierge a refusé de l'admettre, disant sévèrement: `` Mon maître m'interdit de laisser entrer les vagabonds. '' Hugo s’est assis dehors et a dessiné un croquis rapide qui a capturé la magnificence couvante du château .

Fig 6: Les galeries de combats qui couronnent les tours du château sont magnifiquement préservées. Les ouvertures dans le sol permettaient aux défenseurs de commander le pied de la tour

Au début du XXe siècle, Adelstan, le marquis de Beauchesne, un antiquaire passionné, a démoli l'aile Louis XIV du côté nord de la barbacane, afin de restaurer l'aspect d'origine du château, bien qu'il ait modernisé les pièces des tours, en les transformant en plus confortable.

À sa mort en 1935, Adelstan a été hérité d'un parent, le comte Marc-René de Montalembert. Les Montalemberts, qui retracent leur descente au XIe siècle et, à travers la lignée féminine, du constructeur du château d' origine, sont une famille célèbre pour produire des soldats et des érudits. (Aujourd'hui, son membre le plus connu est l'écrivain Hugues de Montalembert.)

Incontestablement fidèle aux rois Bourbon, le baron de Montalembert - l'ancêtre du propriétaire actuel - dirigea une force d'émigrés français qui combattit contre l'usurpateur Napoléon et, en 1808, il devint général dans l'armée britannique. Sa commission, signée par George III, est toujours en possession de la famille.

Après avoir été pillé en 1940 par des réfugiés fuyant la Blitzkrieg puis partiellement détruit par les troupes allemandes, le bâtiment est resté désert jusqu'à ce que, dans les années 1950, Pierre de Montalembert l'ouvre au public, bien qu'il préfère vivre dans son autre, plus moderne (17e siècle) en Bretagne.

Fig 7: Une vue de la cuisine dans le sous-sol voûté de l'une des tours

Au cours des années 1970, son fils Artus a remeublé certaines des tours, aidé avec imagination par sa femme, Odile de Virieu. Fascinés par son histoire, ils ont mis en scène des spectacles son-et-lumière qui ont reconstitué les batailles de la Chouannerie et attiré près de 60 000 spectateurs.

En 1999, une tempête a détruit les charpentes médiévales de la Tour Lavoisier, la plus grande des tours et celle dans laquelle dormait la famille. Il a ensuite été encore endommagé par la foudre. Peu de temps après, une étude technique approfondie a révélé qu'une grande partie des remparts était sur le point de s'effondrer, rendant l'endroit dangereux pour les visiteurs. Afin de faire face aux énormes coûts de restauration, Aymeri de Montalembert et son épouse, Cecilia de Zaldo, qui se décrivent comme des «fous de patrimoine» (fous de leur patrimoine), ont décidé non seulement d'y vivre (Fig 7), mais de faire jouer au château un rôle très important dans la vie culturelle de la région.

Ils ont réussi au-delà de leurs attentes. Il est désormais utilisé régulièrement pour des concerts et des spectacles, il y a des visites guidées et une Association des Amis de Lassay a été fondée en 2014. En conséquence, des fonds considérables sont devenus disponibles ces dernières années, y compris une subvention de la Société du patrimoine français (sa plus grande 2014), qui a permis la restauration de la toiture de la Tour Lavoisier par des artisans spécialisés (Fig 5) . Le travail se poursuit sur la tâche sans fin de restaurer et de maintenir le reste du tissu.

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