Principal la natureQuestions curieuses: comment se forment les grêlons? Et quelle taille peuvent-ils obtenir?

Questions curieuses: comment se forment les grêlons? Et quelle taille peuvent-ils obtenir?

Des grêlons après une violente tempête d'été en Angleterre en 2017. Crédit: Jeff Daly / Alamy
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Inspiré par le récent temps farfelu, Martin Fone - auteur de 50 Curious Questions - tourne son regard vers ce qui est sans aucun doute la forme de précipitation la plus étrange: la grêle.

Ici en Grande-Bretagne, nous sommes souvent accusés d'être obsédés par la météo. Ce n'est pas surprenant. En plus d'être le brise-glace parfait pour entamer une conversation, nous pouvons souvent obtenir les quatre saisons en une journée.

Prenez la semaine dernière début avril. Je me suis réveillé dans la brume, puis le soleil s'est levé en fin de matinée, m'incitant presque à me promener, jusqu'à ce que, soudain, le ciel s'assombrisse et que nous ayons eu l'une des tempêtes de grêle les plus aiguës que je connaisse depuis des siècles. Alors que je plongeais pour me couvrir et que je regardais des boules de glace rebondir sur le patio et que ma pelouse verdoyante devenait blanche devant mes yeux, j'ai réalisé que je savais très peu de choses sur ce phénomène météorologique.

La première chose à faire est que bien que le résultat final d'une tempête de grêle soit une boule de glace, ce n'est pas nécessairement un phénomène hivernal. Ils peuvent survenir à tout moment de l'année et sont particulièrement fréquents pendant les mois d'été.

"Si vous deviez disséquer un grêlon - je ne l'ai jamais essayé moi-même - vous trouverez qu'il a des anneaux, tout comme un arbre"

Le signe avant-coureur d'une tempête imminente est la présence de cumulonimbus dans le ciel. Ce sont les grands nuages ​​verticaux qui semblent s'abaisser de manière menaçante dans la ligne d'horizon et les seuls qui peuvent produire de la grêle, des éclairs et des tornades. Lorsqu'une tempête se prépare, le sommet du nuage s'aplatit pour former une forme d'enclume, parfois appelée tête de tonnerre. À mesure que le nuage se développe, il stocke de plus en plus d'énergie jusqu'à ce qu'il éclate efficacement.

À la base du nuage, il y a de l'air chaud mais la température est inférieure à zéro dans le cours supérieur. Les vents forts transportent des gouttes de pluie du niveau inférieur vers le haut, où ils gèlent, puis ils sont ramenés au niveau inférieur où ils commencent à dégeler et à collecter plus de gouttelettes de pluie. Le processus est répété plusieurs fois jusqu'à ce que la goutte de pluie gelée soit trop lourde pour que le vent la transporte et qu'elle tombe au sol comme une grêle.

Une nouvelle couche de glace est ajoutée à la gouttelette chaque fois qu'elle fait la navette de haut en bas entre les niveaux inférieur et supérieur du nuage. Si vous deviez disséquer un grêlon - je ne l'ai jamais essayé moi-même - vous constaterez qu'il a des anneaux, tout comme un arbre, et vous pourriez déterminer combien de fois il a été piégé dans son ascenseur céleste jusqu'à ce qu'il se libère enfin.

La neige, en revanche, peut se former dans n'importe quel nuage pluvieux lorsque la vapeur d'eau se refroidit rapidement et se transforme en cristaux de glace. Il existe jusqu'à quatre-vingts formes différentes de cristal de glace qui composent la neige, mais c'est une autre histoire.

Mais l'esprit curieux ne se contente pas de laisser les choses en l'état. D'autres questions viennent à l'esprit; Quelle est leur taille, à quelle vitesse voyagent-ils et quelles sont les chances d'être tué par un ">

La façon acceptée de penser à la taille d'une grêle est de considérer son diamètre et de la relier à un objet de tous les jours. Un grêlon d'un diamètre d'environ un quart de pouce est appelé un pois tandis qu'un marbre est deux fois plus gros. Une balle de golf décrirait une pierre d'environ un pouce et demi tandis qu'un pamplemousse aurait un énorme quatre pouces de diamètre. Tout cela est très imprécis mais je suis sûr que vous obtenez l'image.

Mais ceux-ci sont tous insignifiants par rapport à une grêle avec un diamètre de huit pouces trouvée par Lee Scott, à la suite d'une tempête à Vivian, Dakota du Sud le 23 juillet 2010 et une avec une circonférence de 18, 75 pouces qui est tombée sur un toit à Aurora au Nebraska le 22 juin 2003.

Le grès le plus lourd, cependant, est tombé dans le district de Gopalgani au Bangladesh le 14 avril 1986, pesant un kilogramme étonnant.

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En ce qui concerne la vitesse, il y a quelques règles de base que vous devez garder à l'esprit. Plus les pierres sont grosses, plus elles sont susceptibles de tomber rapidement et certaines se déplaceront à une vitesse pouvant atteindre 50 mètres par seconde - ou plus de 100 mph. En revanche, plus les pierres sont grosses, moins il y en aura probablement. Les vents dominants joueront un rôle important, soit en ralentissant leur progression, soit en les accélérant sur terre. La forme de la pierre aura également un effet, certains étant plus aérodynamiques que d'autres.

Les tempêtes de grêle durent généralement quelques minutes tout au plus, mais celle qui a frappé Seldon au Kansas le 3 juin 1959 a déposé une couche de grêle d'environ 45 centimètres d'épaisseur sur une superficie de 140 kilomètres.

En ce qui concerne le risque de blessure, ces gens joyeux de la National Oceanic Atmospheric Association calculent que 24 personnes aux États-Unis sont hospitalisées chaque année pour des blessures causées par des grêlons.

Mais, selon l'Organisation météorologique mondiale, le nombre de morts le plus élevé d'une tempête de grêle est de 248, après que des grêlons, décrits comme étant des `` œufs d'oie, des oranges et des balles de cricket '', ont frappé Moradabad dans l'Uttar Pradesh en Inde le 30 avril 1888.

Mon conseil? La prochaine fois que vous verrez un cumulonimbus, prenez-vous à l'intérieur.

Martin Fone est l'auteur de «Fifty Curious Questions: Pabulum for the Inquiring Mind» .


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