Principal la natureQuestions curieuses: Comment une cigogne avec une lance dans le cou a-t-elle résolu le mystère de la migration des oiseaux?

Questions curieuses: Comment une cigogne avec une lance dans le cou a-t-elle résolu le mystère de la migration des oiseaux?

Le Rostocker Pfeilstorch. Crédit: Zoologische Sammlung der Universität Rostock via Wiki Commons
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Pendant des milliers d'années, la plupart des gens étaient convaincus que les oiseaux hivernaient en hiver - jusqu'à ce qu'une cigogne incroyablement résistante prouve le contraire. Martin Fone explique.

En tant que personne qui peut à peine se rendre de A à B sans visiter d'autres lettres de l'alphabet, je suis très impressionnée par les oiseaux qui migrent. Il est vraiment étonnant qu'ils aient l'endurance nécessaire pour parcourir les distances qu'ils parcourent, la Sterne arctique régissant le perchoir avec ses voyages de ses aires de reproduction arctiques à l'Antarctique chaque année, et qu'ils savent où ils vont, se retrouvant souvent au endroit où ils sont nés ou ont grandi la dernière fois.

Pour moi, en tant que garçon, l'arrivée de l'hirondelle était un spectacle pour les yeux endoloris, le signe avant-coureur de l'été à venir, et son départ me rappelant que les nuits allaient s'allonger et que le temps plus froid était en route. L'observation d'hirondelles tournoyant dans le ciel et construisant leurs nids à l'avant-toit des maisons, ainsi que des hérissons reniflant à travers les sous-bois, et des tritons se faisant bronzer sur des pierres étaient dix centimes quand j'étais enfant dans le Shropshire rural. Plus d'un demi-siècle plus tard, ici, dans ce que nous appelons le Surrey verdoyant, je ne me souviens pas de la dernière fois que j'ai vu l'un d'eux. Nous nous repentons pour notre empiétement sur leur habitat naturel à notre guise, semble-t-il.

À d'autres égards, notre monde s'est rétréci. Nous en savons plus sur les parties étrangères que jamais et la disparition saisonnière de certains types d'oiseaux migrateurs n'est plus un mystère pour nous, même si nous ne comprenons pas toujours précisément comment ils effectuent ces énormes voyages et, dans certains cas, pourquoi. C'était une autre marmite de poisson jusqu'à il y a seulement quelques siècles. Oui, les gens ont réalisé que certains types d'oiseaux sont apparus et ont disparu à certaines périodes de l'année, il y a des références aux migrations d'oiseaux dans les écrivains grecs anciens tels que Hésiode et Hérodote et dans l'Ancien Testament, mais le puzzle était là où ils allaient.

«La théorie d'Aristote n'était pas aussi bizarre que certains qui ont fait le tour. En 1703, un professeur de Harvard a écrit dans une brochure que les oiseaux migrateurs s'envolaient vers la lune »

Le philosophe, Aristote, a décrit environ 140 espèces d'oiseaux dans son Historia Animalium en 10 volumes, enregistrant comment certaines espèces d'oiseaux semblaient plus grasses lorsqu'elles étaient sur le point de migrer et considérablement plus minces à leur retour. Il a pu souligner que la grue eurasienne a migré des steppes de la Scythie vers les marais du Nil, observations qu'il pourrait vraisemblablement valider de la part des voyageurs qui ont fait le tour de la terra cognita du monde antique. Mais quant aux oiseaux qui s'éloignaient des limites du monde connu, leurs habitudes étaient un mystère.

Si rien d'autre, en l'absence de données solides, Aristote était inventif. Il a supposé que les oiseaux migrateurs tels que les hirondelles, les petits reptiles et les mammifères singes, hibernaient simplement en hiver, soit dans les coins et recoins ou sous l'eau. D'autres ont suggéré qu'ils se métamorphosaient en d'autres types d'oiseaux, qui étaient mieux à même de faire face aux intempéries.

Aristote était si influent que sa théorie de l'hibernation des hirondelles a été acceptée comme un crochet, une ligne et un plomb pendant deux millénaires, l'archevêque d'Uppsala le déclarant comme un `` fait '' au milieu du XVIe siècle. Même le célèbre naturaliste de Selborne, Gilbert White, a rapporté que les hirondelles, arrivant tôt en Angleterre et rencontrant du gel et de la neige, `` se retireraient immédiatement pendant un certain temps - une circonstance beaucoup plus en faveur de la cachette que de la migration '', doutant qu'elles se dérangeraient de voyager à nouveau aux latitudes plus chaudes pendant quelques semaines jusqu'à ce que le temps de l'Angleterre se réchauffe.

Pourtant, la théorie d'Aristote n'était pas aussi bizarre que certains qui ont fait le tour. En 1703, un professeur de Harvard a écrit dans une brochure que les oiseaux migrateurs volaient vers la lune.

Thomas Bewick est allé quelque peu vers la résolution du mystère de l'hirondelle disparue, rapportant dans le premier volume de son histoire des oiseaux britanniques, publié en 1797, qu'un capitaine de navire, dont il estimait l'opinion, `` entre les îles de Minorque et de Majorque a vu un grand nombre d'hirondelles volant vers le nord. Il a mis au repos l'idée des oiseaux hibernant au fond des bassins en observant que «les hirondelles se perchent fréquemment la nuit; après avoir commencé à se rassembler, au bord des rivières et des bassins, d'où il a été supposé à tort qu'ils se retiraient dans l'eau.

"Le chasseur, pleurant la perte de son dîner et de sa lance, pourrait au moins se consoler en sachant que c'était un coup de feu sur un million."

Bewick a même expérimenté des hirondelles, en les gardant au chaud, au sec et nourris pendant les mois d'hiver, ce qui l'a amené à conclure qu '«ils nous quittent lorsque ce pays ne peut plus leur fournir une nourriture appropriée et naturelle».

La marée tournait, mais le critique pourrait faire valoir que les théories de Bewick, correctes comme nous les connaissons maintenant, n'étaient que cela et que ce qui était nécessaire était des faits concrets pour justifier le concept de migration aviaire.

Cette preuve est littéralement sortie du ciel en 1822. Une cigogne blanche, Ciconia Ciconia pour lui donner son nom ornithologique, a été trouvée à l'extérieur du village de Klütz sur la côte baltique de ce qui est aujourd'hui l'Allemagne. Et aucune cigogne ordinaire n'était-ce. Il traversait une lance de 30 pouces, qui était entrée par le côté gauche de son corps et était sortie à mi-hauteur de son cou sur le côté droit, l'empalant de façon grotesque. Le chasseur, pleurant la perte de son dîner et de sa lance, pouvait au moins se consoler en sachant que c'était un coup de feu sur un million.

Lors de l'inspection, la lance a été trouvée en bois africain, ce qui a conduit à la conclusion inévitable que, malgré ses blessures, la cigogne avait réussi à voler à environ 2000 milles du continent africain, d'où elle avait émigré. L'oiseau doublement malheureux a été tué et empaillé et monté et est exposé, avec sa lance, à ce jour dans la collection zoologique de l'Université de Rostock.

Crédit: Zoologische Sammlung der Universität Rostock via Wiki Commons

Les Allemands, comme c'est leur habitude, ont baptisé la cigogne Pfeilstorch ou flèche-cigogne. Étonnamment, vingt-quatre autres oiseaux de ce type ont été trouvés au fil du temps, apportant la preuve incontestable que les oiseaux migrent plutôt qu'ils n'hibernent ou ne se transforment en quelque chose d'autre. Les scientifiques ont maintenant pu percer certains des mystères de la migration, grâce à une lance.


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