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Questions curieuses: Quel chant d'oiseau est le plus fort?

Le Screaming Piha est aussi bruyant que debout à côté des haut-parleurs lors d'un concert de heavy metal - mais ce n'est toujours pas l'oiseau le plus bruyant du monde ... Crédit: Alamy Stock Photo
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Nous avons tendance à penser que le chant des oiseaux est attachant et délicat - mais il y a des oiseaux qui feraient honte à la corne de brume moyenne. Martin Fone découvre lequel est le plus bruyant.

Diffusée pour la première fois le 6 mai 2013, elle n'a duré que quatre-vingt-dix secondes, mais quelle joie de 90 secondes. Composé, simplement, d'une vignette d'un oiseau, illustré par des bribes de leur chanson, Tweet of the Day sur BBC Radio 4 s'est ouvert avec l'histoire du coucou, racontée par Sir David Attenborough. Il s'est rapidement imposé comme l'un de mes favoris, à tel point que j'ai organisé mon trajet pour pouvoir l'écouter dans le temps qu'il m'a fallu pour garer ma voiture. La pollution sonore, couplée à la diminution de la population d'oiseaux, a malheureusement privé bon nombre d'entre nous de la possibilité de profiter du chant des oiseaux sans interruption et comme la nature le voulait. C'était la meilleure chose suivante et c'est un témoignage de la popularité du concept qu'il fonctionne toujours.

Aussi fascinantes que soient ces images sonores, il me manquait quelque chose. Nous n'avions aucune idée du volume de l'oiseau. Chaque appel était d'une clarté cristalline et magnifiquement enregistré, mais l'auditeur ne savait pas si l'oiseau en question avait un chant délicat ou s'il était ceinturé comme une corne de brume. Maudit d'un esprit curieux, je me mis à découvrir quel oiseau avait le chant le plus fort.

Les noms peuvent toujours fournir un indice et si vous êtes appelé un piha hurlant, Lipaugus vociferans pour lui donner son étiquette ornithologique, il est probable que vous ayez la réputation de faire une raquette.

Originaire des forêts humides amazoniennes, il n'y a pas grand-chose à voir, je dis cela comme un non-piha, possédant un plumage gris terne. Ce qui lui manque dans la beauté le compense plus que dans le volume de sa chanson, atteignant un étonnant 116 décibels (db). Pour mettre cela dans une sorte de contexte, le niveau considéré comme sûr pour l'oreille humaine est de 85 dB; le seuil de douleur pour la plupart d'entre nous est de 110 dB. Et 116db? Cela équivaut à se tenir à côté des haut-parleurs lors d'un concert de heavy metal au stade de Wembley.

Aussi impressionnant que puisse être le volume de l'appel criant de piha, certaines recherches menées par Mario Cohn-Haft du National Institute of Amazonian Research et Jeff Podos de l'Université du Massachusetts, rapportées dans l'édition du 21 octobre 2019 de Current Biology, révèlent qu'il a été renversé de son perchoir par un rival encore plus musclé, le bellbird blanc ( Procnias albus ).

Les rituels de la parade nuptiale peuvent faire ressortir le meilleur (et le pire) de l'espèce mâle. Lorsque les sonnettes font la cour, la femelle atterrit sur une branche à environ un mètre de son beau. Il commence alors à la sérénade avec une chanson de deux notes de son répertoire. Lors de la livraison de la première note, le mâle se détourne de son intention. Puis il pivote en rond, la longue mèche noire sur la tête devenant comme un fouet et mettant en péril son compagnon, et délivre une seconde note perçante directement à la femelle. À ce moment-là, la femelle, sachant ce qui va arriver, saute de quelques mètres. Si elle est satisfaite par l'intensité et le volume de son appel, l'amour est dans l'air.

Et quel appel c'est. Les scientifiques l'ont mesurée comme, en moyenne, une étonnante 125, 4 dB. C'est à peu près la même chose que de se tenir sur le pont d'un porte-avions pendant qu'un chasseur à réaction décolle à côté de vous - avec ses post-brûleurs à pleine puissance.

Alors, comment un oiseau relativement petit, il ne mesure pas plus de douze pouces de la pointe aux pieds et pèse environ 250 grammes, peut-il faire une telle raquette? Caché par le plumage blanc du mâle, les scientifiques ont découvert que se trouve une poitrine musclée et sculptée avec des tissus cinq fois plus épais que la plupart des oiseaux de sa taille. Il possède également un bec qui s'ouvre de façon phénoménale. La combinaison des deux lui permet d'augmenter le volume de sa chanson.

Originaire, également, des forêts amazoniennes, le bellbird a un approvisionnement abondant en nourriture et pas de prédateurs naturels, leur présence met toujours un peu un frein à la publicité de vos allées et venues. Les scientifiques pensent que plutôt que d'évoluer d'une manière qui augmente leurs chances de survie, les oiseaux ont eu le luxe de développer des traits qui améliorent leur attractivité les uns envers les autres.

Aussi fort que le sonnette soit, il est peu probable que nous l'entendions ici, donc, naturellement, nous devons découvrir quel est l'oiseau le plus bruyant en Grande-Bretagne. Les oiseaux sont de toutes formes et tailles et certains, désireux de développer ce que l'on pourrait appeler des règles du jeu équitables, ont suggéré d'utiliser une métrique qui mesure le volume du chant par gramme de poids corporel. Sur cette métrique, le roitelet sort en tête. Mais si vous voulez simplement passer par le volume, le butor, avec sa voix en plein essor caractéristique, pèse 101 db. L'oreille se fendait, certes, mais une ombre pâle du bellbird blanc.

Dans une interview, Podos a révélé qu'il n'y avait aucun avantage particulier à identifier le chant des oiseaux le plus assourdissant. Il a peut-être raison, mais ce n'est pas l'objet d'une curieuse question. La soif de connaissance, sous toutes ses formes, est toute-puissante et une autre question a été posée, du moins pour l'instant.


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