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Questions curieuses: pourquoi les acteurs disent-ils «casser une jambe»?

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La phrase la plus connue pour souhaiter bonne chance à un acteur est aussi la plus déroutante. Martin Fone, auteur de «Cinquante questions curieuses», enquête.

Il fut un temps où je fréquentais des musos et des thesps. Juste avant de monter sur scène, ils s'exhortaient souvent à «casser une jambe», ce qui signifie bonne chance ou donnez-lui votre meilleur coup.

Cela m'a toujours semblé être une chose étrange à dire, même si une jambe cassée gênerait plus un acteur qu'un musicien. D'où cela vient-il ">

Selon cet inestimable collectionneur de gemmes étymologiques, Eric Partridge, casser une jambe a été utilisé vers 1670 pour signifier donner naissance à un enfant bâtard. Tout à fait pourquoi cela signifiait que c'était assez mystifiant et même si je n'ai pas été en mesure de retracer l'utilisation pour voir si le contexte nous donnerait des indices, il n'y a aucune raison de ne pas le croire. Mais son utilisation était rare même à l'époque et il est difficile de voir pourquoi la brigade artistique choisirait de ressusciter ce sens particulier.

En 1937, le Evening State Journal de Lincoln, Nebraska, a commenté avec nostalgie; «Avec toutes les danses de break-a-leg, il y en a beaucoup qui sont encore chauds à gracieux. Il ne fait aucun doute que la rupture d'une jambe dans ce contexte a été pénible, comme cela a été le cas dans une vantardise plutôt patriotique dans The Hammond Times de l'Indiana de 1942; «Tout ce que l'armée ou la marine voudra, le Continental Roll [et la Steel Foundry] se révéleront… Ou se casser une jambe en essayant.

Certains étymologistes soulignent que se casser une jambe pourrait être une corruption de l'hébreu «hatzlakha u-brakha» qui signifie succès et bénédiction. Cela n'est pas inconcevable compte tenu de la diaspora juive de Mitteleuropa dans les pays anglophones, de la propension des locuteurs pour lesquels l'anglais est leur langue maternelle à manipuler des phrases étrangères et de la pénétration des personnes de confession juive dans l'industrie du divertissement.

Nous devrions également ajouter au mélange un peu d'argot de la Seconde Guerre mondiale, populaire auprès de la Luftwaffe: `` Hals und Beinbruch '' qui se traduit librement par se casser le cou et la jambe. Ils l'ont souvent fait. Cependant, il est peu probable qu'elle soit à l'origine de notre phrase, compte tenu de l'usage d'avant-guerre mentionné ci-dessus. Mais si elle devait son origine à la bénédiction hébraïque, ce serait en soi un élément fascinant et étonnant de pollinisation croisée culturelle sémitique.

La première référence à une fracture d'une jambe dans un contexte théâtral, du moins en version imprimée, semble remonter à 1948. Dans un article intitulé Ask the Gazette in the Charleston Gazette, le répondant anonyme, lorsqu'on lui a demandé d'énumérer des superstitions d'acteur, inclut « Un autre est qu'un acteur ne devrait pas souhaiter une autre bonne chance avant une représentation mais dire à la place «J'espère que vous vous casserez une jambe».

Cela signifie presque certainement que la phrase était en usage dans le discours bien avant, mais précisément quand il est difficile à cerner. Il semble que la phrase soit une variante de l'usage de se casser une jambe comme faisant quelque chose vigoureusement ou avec vigueur qui peut à son tour provenir de la bénédiction hébraïque.

Ce que cela signifie presque certainement, c'est que nous pouvons rejeter certaines des suggestions les plus fantaisistes qui ont surgi au fil des ans, telles que la performance si bonne que vous devez plier le genou pour vous incliner ou faire une révérence pour attiser les applaudissements ou vous pencher pour ramasser les pièces que le public extatique a jetées sur la scène. Il n'est pas non plus susceptible de se référer à l'aspiration que cette performance garantira à l'acteur sa grande pause ni l'acte de monter sur scène, même si les rideaux latéraux étaient connus comme des jambes. Il ne s'agit pas non plus d'une invocation de l'esprit de cette célèbre actrice à une jambe, Sarah Bernhardt; ni John Wilkes Booth, qui s'est cassé les jambes en sautant sur scène après avoir tiré sur Abraham Lincoln.

Mais alors je peux me tromper. C'est, après tout, la fascination des recherches étymologiques.


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