Principal jardinsQuestions curieuses: pourquoi avons-nous des poinsettias à Noël - et pourquoi ont-ils reçu le nom de «fleur d'excréments»?

Questions curieuses: pourquoi avons-nous des poinsettias à Noël - et pourquoi ont-ils reçu le nom de «fleur d'excréments»?

Crédit: Getty Images / Johner RF
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Leurs feuilles rouge vif égayent nos maisons à cette époque de l'année, mais comment a commencé la tradition des poinsettias à Noël ">

Son nom était Joel Roberts Poinsett et chacune de ses affectations à l'étranger était l'occasion d'explorer une nouvelle flore et de récolter des plantes pour son jardin à Charleston, en Caroline du Sud. En 1825, à l'âge de 46 ans, il est nommé premier ambassadeur américain au Mexique. C'est au cours du troisième hiver de cette mission de cinq ans qu'il rencontre une espèce qui rendra ses éleveurs riches et son nom immortel.

Il était allé à Taxco dans les montagnes du sud pour enquêter sur les mines d'argent locales qui avaient fait la gloire de cette belle ville. Là, il a trouvé un trésor différent. C'était un arbuste avec des tiges minces et peu ramifiées à environ 8 pieds de haut.

À leurs sommets, des fleurons en forme de perles dorées étaient entourés de grandes bractées feuillues d'une texture plus luxueuse et d'un écarlate plus vif qu'il n'en avait jamais vu auparavant dans la nature. Poinsett a pris des boutures et taquiné les semis.

Poinsettias sauvages qui fleurissent dans leur splendeur dans la vallée de Masca dans le col de montagne sur l'île de Tenerife.

En arrivant à Charleston en 1828, certains sont allés dans son jardin et d'autres ont été distribués parmi les connaisseurs de plantes. L'un des récipiendaires était Robert Buist, un pépiniériste qui avait récemment émigré d'Écosse en Pennsylvanie. Il a propagé la découverte de Poinsett et a organisé ses débuts publics lors d'une exposition de fleurs à Philadelphie. Buist a également envoyé quelques-unes des plantes nouvellement augmentées en Grande-Bretagne, où elles sont arrivées, en fleurs, en novembre 1834, et a étonné tous ceux qui les ont vues.

«Rien ne peut être plus ornemental», a déclaré le magazine botanique de Curtis deux ans plus tard, après avoir attendu pour vérifier que ce nouveau venu vivrait et répéterait sa performance. Dans le même article, Sir William Hooker, non moins, a ratifié le nom qu'un autre admirateur précoce, Robert Graham, lui avait proposé dans The Edinburgh New Philosophical Journal en mars 1836: Poinsettia pulcherrima.

En tant que jeune homme naviguant sur les cours d'Europe et de Russie, Poinsett avait agité pour la formation d'une coalition internationale pour faire la guerre à l'ennemi américain de l'époque, la Grande-Bretagne. Ensuite, en tant qu'agent spécial américain au Chili et en Argentine, il avait intrigué des rebelles hostiles aux intérêts britanniques - une ingérence qui s'est poursuivie jusqu'en 1814, lorsque nous avons provoqué son expulsion. Au vu de ces manigances et autres, il semble étrange que nos botanistes aient été si désireux de nommer la sensation écarlate en son honneur - jusqu'à ce que l'on se rende compte que cet accord anglo-américain était une tentative de priver l'Allemagne d'une victoire.

Joel Roberts Poinsett (1779-1851) dans une gravure de 1834 de JB Longacre et publiée dans la "National Portrait Gallery of Distinguished Americans".

Il est apparu qu'un explorateur (très probablement Alexander von Humboldt) avait découvert le trésor mexicain 25 ans avant Poinsett et avait donné un spécimen pressé au botaniste berlinois Carl Ludwig Willdenow. Dans le catalogue manuscrit de sa collection, Willdenow l'avait appelé Euphorbia pulcherrima. Ce nom a ensuite été publié et légitimé par Johann Friedrich Klotzsch en 1834. Puis, deux ans plus tard, Robert Graham a transféré l'espèce de Willdenow, pulcherrima, à son genre nouvellement inventé, le Poinsettia.

Mais cela ne suffirait tout simplement pas. Non seulement les Allemands avaient une revendication nomenclaturale préalable, ils avaient également une meilleure compréhension de la plante. Bien que d'apparence unique, le Poinsettia, vu anatomiquement, appartenait en effet au genre Euphorbia.

Il reste là - Euphorbia pulcherrima, «la plus belle» des quelque 2 000 espèces d'euphorbe du monde. Bien que, aujourd'hui, il puisse être trouvé cultivé ou naturalisé à travers la planète, ses repaires indigènes sont confinés au côté Pacifique et à la région centrale du sud du Mexique ainsi qu'au Guatemala. Dans les deux cas, il favorise les forêts de feuillus à des altitudes relativement basses avec une saison chaude et sèche marquée.

Les Aztèques l'ont cultivée en tant que culture dans ces régions chaudes et arides et l'ont transportée en vrac jusqu'à leur capitale Tenochtitlan (aujourd'hui Mexico), qui, étant à haute altitude, fraîche et marécageuse, n'était pas adaptée à sa culture. Ils l'ont appelé cuitlaxochitl, ce qui, je suis assuré par un ami qui parle le nahuatl comme un indigène, signifie `` fleur d'excrément ''. Elle suggère que les poinsettias ont peut-être été cultivés sur des tas de fumier ou que l'on croyait qu'ils avaient besoin d'un fumier lourd; alternativement, que le nom cuitlaxochitl était en quelque sorte figuratif, par exemple, transmettant un contraste transcendant, une fleur miracle provenant de la boue (nuances du lotus sacré).

Quelle que soit la pensée qui le sous-tend, ce sobriquet scatologique ne peut guère avoir été dérogatoire: E. pulcherrima était important pour les Aztèques. Évoquant le sacrifice humain et l'adoration du soleil, ses inflorescences rayonnantes mais sanguinaires étaient utilisées dans les rites religieux. Ses bractées étaient une source de teinture rouge. Sa sève laiteuse toxique avait une gamme d'applications, du contrôle des fièvres à l'élimination des poils corporels.

Le christianisme peut faire des convertis aussi bien des plantes que des personnes. Au cours des deux siècles qui ont suivi la conquête de l'Empire aztèque par l'Espagne en 1521, le cuitlaxochitl a été transplanté du temple à l'église. Il a été baptisé Flor de Nochebuena (`` Fleur de la veille de Noël ''), a décoré les fêtes de l'Avent et de la Nativité et a tourné comme un signe donné par Dieu que son Mexique natal appartenait à la chrétienté.

Rouge vif et en plein essor en décembre - ici, selon les prêtres, la création anticipait le sang que le nouveau-né verserait un jour pour l'humanité. Ils avaient fait la même chose avec le houx indigène de Grande-Bretagne quand il a été converti de l'arbre sacré païen en décoration de Noël. En réalité, les bractées de Poinsettia, comme les baies de houx, ne disaient du «sang» qu'aux très pieux. La plupart des gens ont vu dans leur écarlate une chaleur, une gaieté et une opulence qui en ont fait la teinte spéciale de la saison, une touche de somptuosité au milieu des privations du milieu de l'hiver.

Au cours des siècles à venir, cette refulgence prendrait Euphorbia pulcherrima dans le monde et en ferait la plante des vacances d'hiver pour d'innombrables millions de personnes, qu'elles soient chrétiennes, laïques ou autres. Des tentatives seraient folles de lui donner des noms populaires calqués sur d'autres espèces exotiques appropriées à Noël, comme la boîte de Noël (Sarcococca d'Asie de l'Est), le cactus de Noël et les bijoux de Noël (Schlumbergera d'Amérique du Sud et Aechmea racinae, respectivement), les cloches de Noël (Australian Blandfordia) et Arbre de Noël (Metrosideros excelsa de Nouvelle-Zélande).

À certains endroits, vous trouverez toujours E. pulcherrima appelée étoile de Noël ou La fleur de Noël. Mais même ce dernier n'est pas assez spécial; cela ne semble pas non plus nécessaire lorsque tout le monde est satisfait de «Poinsettia», une épithète botanique rejetée transformée en l'un des noms populaires les plus populaires au monde.

Fleurs de poinsettia de couleur blanche, alias étoile de Noël (Euphorbia pulcherrima).

Aux États-Unis seulement, plus de 60 millions de poinsettias sont désormais vendus chaque décembre avec une valeur totale au détail de plus de 250 millions de dollars (190 millions de livres sterling). Il n'est pas étonnant que le 12 décembre, jour de la mort de Poinsett en 1851, soit, par l'Acte du Congrès, la Journée nationale du Poinsettia. Il existe environ 150 cultivars commerciaux, allant du nain au statuesque, avec des inflorescences qui peuvent être simples et étalées ou doubles et ébouriffées, et en rouge, prune, pêche, rose, abricot, ivoire et blanc, parfois avec des veines contrastées ou des éclaboussures.

Malgré tout, mon dicton est «n'importe quelle couleur tant qu'elle est écarlate». J'ai une autre règle - un poinsettia n'est pas un chiot; c'est vraiment juste pour Noël. Pour en amener un à son apogée vendable, il faut un régime industriel de greffage, d'inoculation bactérienne, de contrôle hormonal et de manipulation d'une journée qu'aucun jardinier privé ne devrait même envisager. En tout cas, ces plantes sont toutes des clones: contrairement à jeter un sapin de Noël, en jeter un n'est pas dire adieu à un individu irremplaçable.

Cependant, je rêve de planter un jour un Poinsettia d'origine sauvage dans un climat méditerranéen et de le laisser aller en liberté, décharné, mais magnifique, tout comme la Nature le voulait et un certain diplomate en sac.  


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