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Questions curieuses: pourquoi une journée est-elle divisée en vingt-quatre heures?

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Nous comptons les choses par tranches de dix depuis des milliers d'années, alors pourquoi diable est un jour divisé en 24 heures "> l'auteur de" Cinquante questions curieuses ", enquête.

Nous sommes tous esclaves du temps dans une certaine mesure. Il régule notre quotidien et, si vous n'y prenez pas garde, il peut prendre le relais complètement.

C'est un concept déroutant, notamment parce que la façon dont nous notons le passage du temps est enracinée dans un système numérique de base douze - c'est-à-dire comptant par lots de douze. Pour ceux d'entre nous qui sont habitués au système de base dix - en comptant par lots de dix - cela semble un peu archaïque.

Avec un peu sur mes mains, j'ai commencé à me demander pourquoi il en était ainsi.

Les «coupables», si vous choisissez de penser à eux de cette façon, sont les Sumériens, en passant par les anciens Égyptiens. Bien qu'il soit clair d'après les hiéroglyphes datant de 3000 ans avant JC que les Égyptiens utilisaient un système de comptage décimal de base dix, ils ont hérité et adopté un système de base douze des Sumériens.

Pourquoi douze? Il était basé sur les trois jointures de chacun des quatre doigts de votre main.

Lorsqu'ils ont considéré le concept du temps, les Égyptiens ont regardé vers le ciel. En particulier, ils ont suivi une série de trente-six petites constellations, appelées décans, qui s'élèvent consécutivement à l'horizon à des intervalles d'environ quarante minutes.

La montée de chaque décan marque le début d'une nouvelle heure. Une décennie - une période de dix jours - a commencé avec l'apparition d'un nouveau décan dans le ciel oriental juste avant l'aube.

En 2100 avant JC, les Égyptiens avaient créé un calendrier annuel unifié composé de trente-six décennies, constituant une année de 360 ​​jours. Ce système s'est révélé suffisamment précis pour prévoir les inondations annuelles du Nil, si critiques pour leur système agricole.

ÉGYPTE - 14 FÉVRIER: L'empereur romain Trajan représenté comme un pharaon offrant une horloge à eau à la déesse Hathor allaitant un jeune Ihi, soulagement du Mammisi (temple de la naissance), Temple d'Hathor, 88-51 avant JC, Dendérah, Égypte. Civilisation égyptienne, période ptolémaïque, 1er siècle avant JC. (Photo de DeAgostini / Getty Images)

Pendant le Nouvel Empire (environ 1550 à 1070 avant JC), le système de mesure a été simplifié pour utiliser un ensemble de vingt-quatre étoiles, douze marquant le jour et douze la nuit. Une fois les heures claires et sombres divisées en douze parties, le concept d'une journée de vingt-quatre heures était en place.

Cependant, la durée de chaque heure varie selon les saisons, et ce n'est qu'à la période hellénistique et en particulier à Hipparque (actif entre 147 et 127 avant notre ère) que le concept de période à temps fixe s'est développé.

Hipparque a proposé de diviser la journée en vingt-quatre heures équinoxiales, sur la base des douze heures de lumière du jour et de douze heures d'obscurité observées les jours d'équinoxe.

Malgré cette suggestion, les laïcs ont continué à utiliser des heures variant selon les saisons pendant de nombreux siècles. Les heures de longueur fixe ne sont devenues monnaie courante qu'après l'apparition des horloges mécaniques en Europe au XIVe siècle.

Hipparque et d'autres astronomes grecs ont adopté des techniques astronomiques développées par les Babyloniens, qui exploitaient un système de comptage sexagésimal (base soixante).

Et devinez de qui ils l'ont obtenu ">

La Révolution française a tenté de provoquer la fin de la journée de 12 heures, mais personne n'a pu déterminer l'heure à laquelle les exécutions devaient avoir lieu. D'accord, pas vraiment. Mais cela aurait aussi été une bonne explication. Image: Getty)

Les Français ont fait un autre essai en 1897. Le Bureau des longitudes a créé la Commission de décimalisation du temps sous la direction d'un mathématicien, Henri Poincaré, pour concevoir un système décimal. Comme pour les comités, c'était un peu un compromis, en conservant la journée de vingt-quatre heures mais en divisant l'heure en cent minutes et les minutes en cent secondes. Il n'a pas gagné beaucoup de soutien et l'idée a été discrètement abandonnée en 1900.

La décimalisation a commencé à s'infiltrer par la porte arrière. Les horloges qui suivent les heures de début et de fin des travailleurs utilisent des décimales pour enregistrer des parties d'heures. Et bien sûr, il est plus facile de désigner une partie d'une heure avec une notation décimale si vous utilisez un package de traitement de texte.

Mais il semble que nous soyons coincés avec notre système archaïque de dénotation du temps. Blâmez les Sumériens, dis-je.

Martin Fone est l'auteur de 'Fifty Curious Questions', dont cette pièce est un extrait - en savoir plus sur son livre ou vous pouvez en commander un exemplaire via Amazon.


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