Principal mode de vieUne journée à bord du Dartmouth Express: «Vous vous attendez à moitié à ce que Hercule Poirot se dépêche le long du couloir avec le capitaine Hastings en remorque»

Une journée à bord du Dartmouth Express: «Vous vous attendez à moitié à ce que Hercule Poirot se dépêche le long du couloir avec le capitaine Hastings en remorque»

No 60009 Union sud-africaine transportant le Dartmouth Express. Crédits: Bob Green

Les voyages ferroviaires historiques offrent une tranche de glamour des années 1930 à une époque, comme Toby Keel l'a découvert lors d'un voyage sur le Dartmouth Express.

Il est tôt un samedi matin. Le ciel est gris, il y a un froid dans l'air et une menace de pluie. Le genre de matinée où vous seriez aussi bien de rester en pyjama et de faire une autre tasse de thé. Pourtant, l'une des plates-formes de Bristol Temple Meads est remplie comme si c'était l'heure de pointe du lundi matin.

La raison de cette excitation ">

Cela fait plus d'un demi-siècle que le dernier service de train régulier à vapeur a circulé en Grande-Bretagne, mais l'excitation provoquée par cette belle bête est ce à quoi vous pourriez vous attendre si une voiture de Formule 1 était arrivée dans le parking. Partout dans la gare, les passagers affluent pour avoir un aperçu de cette locomotive classique des années 1930, une belle machine LNER de classe A4 - la même classe que le célèbre Mallard - qui sont toutes des lignes fluides et une sensualité Art déco.

La comparaison F1 n'est pas aussi fantaisiste que vous pourriez le penser: c'est une locomotive qui ressemble au genre de chose que Malcolm Campbell aurait établi un record de vitesse s'il avait opté pour des trains plutôt que des bateaux. En effet, ce moteur particulier détient plusieurs records, y compris la course sans escale à vapeur la plus rapide de Londres à Édimbourg. Un peu bizarrement, il détient également le record du plus lent, lorsqu'il a été pris dans les inondations en 1948.

L' Union d'Afrique du Sud étant connectée en toute sécurité aux voitures, le garde et les stewards invitent les passagers à reprendre le voyage du Dartmouth Express. Il s'agit de l'une des nombreuses excursions d'une journée en train patrimonial organisées par The Railway Touring Company. Parmi eux, le Cumbrian Mountain Express, le Cotswold Venturer et le Dorset Coast Express. Chacun tire des voitures anciennes faites dans un style irrésistiblement évocateur, à tel point que - en particulier en première classe - vous vous attendez à moitié à ce que Hercule Poirot se dépêche dans le couloir avec le capitaine Hastings en remorque.

Les sièges sont comme le genre de fauteuil moelleux dans lequel votre grand-père était assis; les tables sont garnies de tissu et couvertes de couverts pour le petit déjeuner et le dîner servis à bord; et la lumière de la lampe douce se reflète sur les panneaux de bois et les divisions de verre, baignant le chariot dans des tons presque sépia.

La nostalgie est palpable, même pour quelqu'un qui, comme moi, est trop jeune pour avoir vu un de ces moteurs pour la première fois. Pour mon compagnon aujourd'hui - mon beau-père, qui a passé des heures à repérer exactement ces types de moteurs dans les années 1950 - c'est presque écrasant.

Le voyage que je fais, le Dartmouth Express, va de Guildford à Kingswear, comprend un voyage en ferry à travers le Dart pour passer quelques heures dans l'une des plus belles villes au bord de l'eau de Grande-Bretagne, puis de retour à la maison. C'est un départ précoce et une arrivée tardive; nous nous éloignons de Guildford juste avant 7h du matin et ne revenons que bien après 22h. Pourtant, il ne traîne jamais. Une fois passée la lecture, l'itinéraire traverse la campagne vallonnée du Wiltshire, du Dorset et du Devon, y compris un passage inoubliable le long de la digue à Dawlish où la piste est si proche de la mer que vous pouvez sentir le sel.

Avant que l' Union de l'Afrique du Sud ne soit attachée à Bristol, les voitures sont transportées par un diesel vintage qui est intelligent et attrayant en soi, mais une fois que le moteur à vapeur est attelé, c'est autre chose - le sourire des spectateurs voyant le train siffler à son tour en sourires rayonnants.

À chaque pont, les automobilistes pendent au-dessus des garde-corps pour avoir un aperçu et une photo; les visages se tournent pour regarder de chaque fenêtre que nous passons; les passages à niveau s'arrêtent; les jeunes garçons sautent de haut en bas et pointent, bavardant avec enthousiasme à leurs mères. Le train est contagieux; tout le monde est ravi de nous voir, à la seule exception d'un adolescent maussade juste à l'extérieur de Paignton qui, hilarant, livre un salut du majeur. Même cela ressemble à une sorte de récompense; il aurait été bien plus simple de nous ignorer.

Prendre une excursion d'une journée en chemin de fer patrimonial ressemble vraiment à entrer dans une machine à voyager dans le temps, un avant-goût du glamour d'avant-guerre avec le monde moderne qui brille par les fenêtres. Nous vous recommandons fortement de passer à la 1ère classe - les voitures se sentent beaucoup plus spéciales, et une fois que vous roulez à toute vitesse (l' Union sud-africaine est toujours facilement capable de nous transporter à 70 mph), vous apprécierez le supplément confort pour le long voyage. Pour l'expérience complète d'Agatha Christie, il y a l'option Premier Dining, qui comprend un petit-déjeuner cuisiné qui ferait honte à de nombreux hôtels décents, et un dîner raffiné à trois plats servi à votre siège par un personnel de service en argent.

Ce dîner nous est maintenant servi, accompagné d'une bouteille de vin commandée au steward, que nous sirotons alors que le soleil coule à travers les fenêtres pour baigner la voiture dans une lumière dorée. Cela semble presque comiquement bucolique, et le moyen idéal de se détendre vers la fin de la journée - c'est juste dommage que chaque voyage en train ne puisse pas être aussi mémorable que celui-ci.

Les billets pour les excursions d'une journée du patrimoine de The Railway Touring Company coûtent 109 £ en classe Standard, 164 £ en première classe et 264 £ pour le dîner Premier. Consultez le calendrier des excursions d'une journée pour 2019, obtenez plus d'informations sur ces itinéraires et d'autres sur Railwaytouring.net ou appelez le 01553 661 500.


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