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Dormice: les petites créatures les plus endormies et les plus charmantes de Grande-Bretagne

Crédits: Caters
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David Profumo jette un coup d'œil à la charmante petite loir - une charmante petite créature qui passe 75% de sa vie à dormir profondément.

Le loir commun n'est pas vraiment une souris, et il n'est pas particulièrement courant de nos jours. Ce petit rongeur étrangement attachant est rarement vu - étant à la fois nocturne et arboricole - et est synonyme de somnolence, passant jusqu'à trois quarts de sa vie à dormir.

Nos deux espèces britanniques sont nettement différentes. Le plus petit loir indigène commun ou `` noisetier '' (Muscardinus avellanarius) est plus murin en apparence, tandis que la variété beaucoup plus grande `` comestible '' (Myoxus glis - une fois engraissée dans des pots en terre cuite comme une délicatesse étrusque ancienne) est à queue plus touffue et ressemble un peu à un jeune écureuil gris. Initialement introduite par Walter Rothschild au Tring Park en 1902, la population de ce dernier est en grande partie confinée aux Chilterns, où ils peuvent être un ravageur domestique, rongeant les câbles et mordant même les humains.

Le loir commun est largement distribué en Europe et en Asie Mineure, mais, ici, sa présence est inégale, avec des zones centrales au Surrey, au Devon, au Kent et au centre du Pays de Galles.

Il a rarement été trouvé au nord de Durham et est absent de l'Écosse et de l'Irlande. Il était une fois de plus répandu et, à l'époque victorienne, était souvent apprivoisé comme animal de compagnie; Beatrix Potter en a gardé une et le naturaliste Thorburn avait une souris somnolente qui a établi son dortoir dans son parapluie de dessin sur toile.

Dormice peint par Archibald Thorburn

Avec un corps mesurant 3 pouces et une queue de longueur similaire, c'est un petit bonhomme avec un visage pointu, des yeux sombres proéminents et des vibrisses vives. Le pelage doux varie d'une teinte de sucre demerara à rougeâtre ou même noir, mais il n'est pas étanche, ce qui rend les matins brumeux ou les étés humides une misère.

La longue queue plumeuse (dont une sur 10 est à bout blanc) est recouverte d'une peau si délicate qu'elle se détachera facilement - une façon d'éluder la portée de prédateurs tels que les blaireaux et les hiboux fauves. Le folklore affirme que la petite souris dorée est immunisée contre le venin des vipères.

Le dortoir (le pluriel semble particulièrement agréable) fréquente les franges des bois à feuilles caduques - un habitat similaire aux rossignols - avec une préférence pour le châtaignier, le hêtre et le noisetier de seconde croissance.

Ils descendent rarement au niveau du sol, mais sont agiles en altitude dans la canopée des branches et, étant à double articulation, peuvent descendre les troncs tête la première. Un déclin de la pratique du taillis en rotation - autrefois essentiel à la production de charbon de bois et de poteaux d'acacia - a réduit le nombre de loirs, qui ont diminué d'environ 38% depuis 2000. L'estimation actuelle au Royaume-Uni est d'environ 45 000.

Lorsqu'elles sortent en mai de leurs cinq mois d'hibernation, les loirs se nourrissent d'abord de pollen d'aubépine, puis de nectar de chèvrefeuille. Leur alimentation est saisonnière et comprend les pucerons et les chenilles en été, puis la récolte des baies en automne.

Ne possédant pas de caecum, ils ne peuvent pas digérer la teneur en cellulose de la plupart des feuilles. Les noisettes sont leur principal délice, qu'elles s'attaquent alors qu'elles sont encore molles et vertes sur la branche; les grains riches en protéines sont extraits en grignotant une cavité qui laisse des marques de ciseau révélatrices à l'intérieur de sa jante.

Fin octobre, le loir doit doubler les réserves de sa graisse corporelle en prévision de l'hiver.

Bien que l'origine de son nom anglais soit obscure, j'ai toujours aimé l'idée qu'il dérive de la dormeuse (un type de bonnet de nuit). Généralement lent le jour, le loir entre en outre dans des périodes de torpeur prolongée en été - un état d'estivation qui peut le rendre vulnérable. On peut le trouver dans trois types de nids différents.

Le nid d'été sphérique est de la taille d'un pamplemousse, généralement situé à plusieurs pieds du sol et souvent façonné à partir d'écorce de chèvrefeuille. Le nid de reproduction - en préparation en juin - est plus grand et bordé de chardons (ce sont notamment des créatures propres). L'hibernaculum est construit sur ou sous le sol, souvent dans la litière de feuilles.

D'octobre à la fin du printemps, le «sept-dormeur» sommeille sous des souches d'arbre ou dans des meules de foin, la queue a balayé son visage, sifflant doucement. Son rythme cardiaque tombe à un dixième du rythme normal pour minimiser la consommation d'énergie. Les hivers doux ne conviennent pas au loir, car tout réveil dépense de précieuses réserves corporelles. Le changement climatique ne leur fait pas preuve de gentillesse.

Exceptionnellement pour un petit mammifère, la souris noisette produit une seule portée tardive (les souris des bois peuvent gérer six portées par an). La reproduction culmine en juin, mais on sait peu de sa vie amoureuse. Peut-être parce qu'il ne passe qu'un quart de sa durée de vie éveillé, le loir est doté d'une longévité pouvant vivre jusqu'à quatre ans (le campagnol a une espérance de vie de seulement six mois).

Le loir littéraire le plus célèbre apparaît dans le Mad Hatter's Tea Party, où il est utilisé comme coussin et parle de puits de mélasse. De manière assez improbable, en raison des associations hallucinogènes de la chenille suceuse de narguilé du pays des merveilles, cette scène figure dans les paroles narco de la chanson White Rabbit de Jefferson Airplane, qui se termine: `` Rappelez-vous ce que le loir a dit / Nourrissez votre tête, nourrissez votre tête. ''

La création de Carroll affirme de manière plus attachante: «Je ne dormais pas… J'ai entendu chaque mot que vous avez dit.

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