Principal architectureIn Focus: Les sœurs préraphaélites qui se sont battues pour la reconnaissance à l'ombre de la Confrérie

In Focus: Les sœurs préraphaélites qui se sont battues pour la reconnaissance à l'ombre de la Confrérie

Ophelia, par John Millais. Elizabeth Siddall modelée dans un bain pour l'artiste. Crédit: Collection privée / National Portrait Gallery

Caroline Bugler admire la nouvelle exposition de la National Portrait Gallery, «The Pre-Raphaelite Sisters», qui révèle le rôle créatif des femmes dans le cercle préraphaélite.

Lorsque Rossetti, Hunt et Millais ont fondé leur mouvement artistique révolutionnaire en 1848, ils lui ont donné un nom sans ambiguïté masculin - la Confrérie préraphaélite - évoquant une société secrète ou une communauté monastique médiévale. Mais leur vie était tout sauf monastique et, à mesure que le mouvement s'élargissait et se développait, il créait un nouvel idéal de beauté féminine - l'étourdissement, avec son expression sans sourire, son visage pâle et émouvant encadré par une crinière abondante de cheveux et un cou allongé.

Ce n'était pas le look standard pour les femmes à l'époque. Pour s'en faire une idée, il suffit de jeter un coup d'œil sur l'un des premiers tableaux de l'exposition, le portrait d'Effie Ruskin de Thomas Richmond (comme elle l'était alors, avant son deuxième mariage avec Millais). Elle se tient devant vous sage et légèrement mijotée, comme Effie l'a dit elle-même, «comme une petite poupée gracieuse».

Le nouveau look a été distillé à partir des traits frappants des femmes dans le cercle préraphaélite: modèles d'artistes, étudiants, amants et épouses. Parmi eux, Lizzie Siddal, qui a épousé Rossetti et dont la mort tragique d'une overdose est devenue entremêlée de mythe; Jane Morris, avec ses cheveux noirs et crépus, qui a épousé William Morris; Annie Miller, qui a été «éduquée» par Holman Hunt en vue d'en faire sa femme; et Fanny Cornforth, la compagne de Rossetti les années suivantes.

Nuit et sommeil d'Evelyn De Morgan, un travail allégorique accompli avec une solide compréhension de l'anatomie. Photo gracieuseté de De Morgan Collection / De Morgan Foundation, via la National Portrait Gallery.

La nouvelle exposition `` Pre-Raphaelite Sisters '' de la National Portrait Gallery, qui s'étend bien au-delà des premières années du préraphaélisme pour porter le récit jusqu'au début du 20e siècle, creuse plus profondément que le stéréotype de mannequin familier et présente ces femmes comme des collaboratrices actives. dans la création de l'art. Ceux qui ont épousé des artistes sont effectivement devenus des gérants d'atelier, s'occupant des détails pratiques, réservant des modèles, cousant des costumes et risquant des opinions.

Plusieurs ont produit leur propre travail, bien qu'ils aient souvent dû surmonter des obstacles considérables pour être pris au sérieux et qu'il était difficile d'obtenir une formation artistique formelle. En 1860, lorsque Laura Herford a envoyé un dessin anonyme pour accéder aux écoles de la Royal Academy, les autorités étaient réticentes à l'admettre lorsqu'elles ont réalisé qu'elle était une femme et ne l'ont finalement fait qu'à la condition qu'elle n'assiste pas aux cours de la vie. Une autre voie était de prendre des leçons privées, peut-être d'un parent. Il n'est pas surprenant que certaines des peintures et aquarelles de femmes exposées ici révèlent une forte dépendance à l'égard du travail des artistes masculins les plus proches d'eux.

Thou Bird of God de Joanna Boyce Wells. Photo gracieuseté de Private Collection / National Portrait Gallery.

Les femmes ont également tendance à travailler à une échelle modeste et privée. Le premier mari d'Effie, John Ruskin, l'a mise au travail en copiant les détails architecturaux pour lui. Lizzie a produit des dessins et des aquarelles avec une saveur médiévale qui sont des versions légèrement plus rigides de celles de Rossetti.

Georgiana Burne-Jones a emporté ses outils de gravure avec elle lors de son mariage, mais a renoncé à ses aspirations artistiques lorsqu'elle est devenue mère. «Je me suis arrêtée, comme tant de femmes, bien du côté des compétences tolérables», a-t-elle déclaré, «intimidée par le chemin qui doit être suivi tout seul pour atteindre la fin. Georgiana a regretté de se sentir exclue du studio et, lorsque la beauté exotique grecque Marie Zambaco est venue pour des cours d'art privés avec Edward Burne-Jones, cela ne s'est pas bien terminé. L'affaire a failli rompre le mariage.

Cependant, un certain nombre de femmes ont réussi à surmonter les obstacles - et leur doute - à forger une carrière artistique professionnelle. Jane Morris a trouvé sa niche en tant que couturière et dirigeait la section de broderie dans l'entreprise de son mari. Un porte-monnaie délicatement travaillé témoigne de son remarquable talent de créatrice.

Joanna Boyce Wells est allée à Paris pour étudier et a même produit des critiques d'art lorsqu'elle y était. Seule une poignée de ses œuvres survit, car elle est morte jeune après l'accouchement, mais celles présentées ici révèlent pourquoi Rossetti (qui l'a dessinée sur son lit de mort) avait une telle estime pour elle. Marie Spartali Stillman a connu une longue carrière d'exposition même si, selon un ami, elle a «ruiné sa réputation en délaissant son propre travail».

Juste à la fin du spectacle, comme un phare de triomphe, se trouvent les grandes œuvres allégoriques franchement sans vergogne d'Evelyn De Morgan, qui avait étudié à la Slade School of Art. Pourtant, c'est son pastel de Jane de 1904 dans la vieillesse aux cheveux blancs qui fournit une fin émouvante à l'histoire de cette fraternité informelle.

'The Pre-Raphaelite Sisters' est à la National Portrait Gallery, St Martin's Place, Londres WC2, jusqu'au 26 janvier 2020 - www.npg.org.uk


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