Principal mode de vieL'histoire incroyable de l'évasion de mon père de Colditz en Italie

L'histoire incroyable de l'évasion de mon père de Colditz en Italie

Le père de l'auteur, photographié comme le 2e Lt Frank Simms, avant sa capture Crédit: Gracieuseté de Marcus Binney
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Aujourd'hui, on pourrait penser que passer quelques mois dans un site du patrimoine mondial dans le sud de l'Italie est un énorme privilège. Pendant la Seconde Guerre mondiale, cependant, c'était tout sauf, comme l'explique Marcus Binney en racontant l'histoire de l'évasion de son père du camp de prisonniers de guerre le plus notoire d'Italie.

Chaque année, un nouveau recueil de témoignages sur la galanterie de la Seconde Guerre mondiale se présente, dont un nombre croissant d'histoires d'évasion remarquables. Parmi les plus récents figurent Behind Enemy Lines de Sir Tommy Macpherson et The 21 Escapes of Lt Alastair Cram . Leur intérêt, pour moi, est que les auteurs se soient échappés des mêmes camps de prisonniers de guerre que mon père, le lieutenant-colonel Frank Simms. Peu de temps après la chute de Mussolini en septembre 1943, il y avait 11 000 prisonniers alliés en fuite en Italie, dont 3 000 ont été libérés.

Beaucoup ont reçu des médailles pour leurs évasions.

Mon père avait été capturé derrière les lignes ennemies en Libye en janvier 1942, alors qu'il faisait partie du Long Range Desert Group, précurseur des SAS. Bientôt, il a été interné à Campo 35, la Certosa di Padula au sud de Naples (à ne pas confondre avec les Chartreuses de Pavie et Parme). Il a écrit que «c'était probablement le plus beau camp de pow en Europe situé dans une vallée brillante et fructueuse entourée de montagnes… un grand bâtiment avec des murs de couleur miel et des tuiles anciennes et lichées», construit sur un plan de grille en fer en l'honneur de son saint patron, Saint-Laurent. Aujourd'hui, le monastère est un site du patrimoine mondial ouvert au public toute l'année.

Padula, Italie - la cour intérieure de Certosa Di San Lorenzo à Padula

Le grand cloître, le plus grand d'Italie, est entouré d'arcades aérées de la Renaissance. Mon père était logé au rez-de-chaussée d'une des 24 maisons pour les moines. Dans un geste astucieux, le commandant italien avait offert aux officiers alliés une ration de vin, à condition qu'ils n'essaient pas de s'échapper.

Mon père et d'autres, cependant, ont décidé de s'échapper et ont trouvé un trou d'homme presque invisible ouvrant sur une cave en dessous. Il a raconté l'histoire dans son magazine régimentaire (Royal Warwickshire), The Antelope, juste avant d'être tué en service en Turquie en 1952. Au cours d'une matinée, les évadés ont retiré les anciennes briques formant la couverture, les plaçant sur un cercle de bois taillé dans une table, avec des manches en ficelle de colis de la Croix-Rouge astucieusement dissimulés dans la poussière.

La cave désaffectée était l'endroit idéal pour cacher le sol - pas besoin de dribbler la terre du pantalon sur le terrain d'exercice, comme dans The Wooden Horse . Ils travaillaient maintenant dur et vite sur le tunnel. «Nous avons eu deux équipes de trois heures le matin et deux l'après-midi. Nous travaillions près de 12 heures par jour », écrit-il.

«Enfin, le moment est venu de le dire au comité d'évasion. Immédiatement, 40 autres ont également demandé à s'échapper.

Les creuseurs ont remarqué avec plaisir que le champ sous lequel ils creusaient des tunnels, toujours à l'intérieur des murs du monastère, avait été planté de maïs doux. Cela garantissait que tout mouvement dans la terre au-dessus du tunnel serait invisible pendant des semaines. L'espace qu'ils ont créé n'était pas soutenu, mais le sol est resté ferme.

Initialement, ils ont pu puiser dans l'électricité du camp pour éclairer le tunnel - jusqu'à ce qu'un autre groupe de tunneliers, puisant dans la même source, soit découvert. À mesure que le tunnel s'allongeait, ils devaient constamment pomper de l'air vers le visage. Il mesurait environ 3 pieds par 2 pieds, «si gros que nous avons travaillé rapidement, faisant souvent un chantier en une journée».

Ils ont construit un chemin de fer rudimentaire pour faire ressortir le sol, qui a dû être allongé presque quotidiennement. Le principal devin des tunnels italiens était constamment à la recherche de futurs évadés et se tenait souvent sur la trappe, le tapotant avec un lourd bâton de fer, mais ne le remarquait toujours pas.

Enfin, le moment est venu de le dire au comité d'évasion. Immédiatement, 40 autres ont également demandé à s'échapper. Les creuseurs se tenaient fermes, insistant sur le fait que, comme ils avaient creusé le tunnel, ils devraient s'échapper la première nuit, mais autant de personnes que souhaité pourraient suivre la seconde.

Mon père est sorti à bout de souffle du tunnel pour découvrir qu'il regardait à travers les tiges de maïs aux pieds des sentinelles, à seulement 10 pieds de distance. Pourtant, quelques minutes plus tard, il avait voûté le mur. «Juste après que nous ayons pris la route, l'horloge du monastère a sonné douze heures. C'était le 13 septembre 1942, l'anniversaire de mon frère.

Dans une région aussi peuplée, la recapture était inévitable, bien que deux aient atteint la côte adriatique. La récupération signifiait le transfert au «camp des vilains garçons», la forteresse de Gavi dans le Piémont (aujourd'hui surtout connue pour son excellent vin blanc, d'abord planté sur les remparts).

Gavi est essentiellement une forteresse génoise sur la longue frontière contestée avec la Savoie (Piémont moderne), fortifiée de murs et de bastions, en 1540, par l'ingénieur militaire Giovanni Maria Olgiati. Il a ensuite été transformé en forteresse encore plus puissante par le frère dominicain Vincenzo da Fiorenzuola. Expert des fortifications, il fut également l'inquisiteur du procès de Galilée.

De Gavi, mon père a écrit à sa mère en février 1943: «David Stirling vient d'être capturé et nous a apporté toutes les nouvelles». Gavi était le Colditz d'Italie, dont ses nouveaux ravisseurs ont déclaré que personne ne s'était jamais échappé. Pourtant, une opportunité de courte durée s'est présentée lorsque Mussolini a capitulé le 3 septembre 1943.

`` Ils ont fait le tour du château en menaçant de jeter des grenades à main dans toutes les cachettes possibles, débusquant chaque prisonnier ''

Selon mon père, les options étaient de sortir des portes du château et de faire une offre immédiate de liberté - ce qui, sans papiers ni déguisement, était dangereux - ou de se cacher dans le château et d'espérer que les recherches allemandes ne seraient pas trop approfondies.

Cependant, lorsque les Allemands ont découvert que le brigadier lui-même avait disparu, ils ont contourné le château en menaçant de jeter des grenades à main dans toutes les cachettes possibles, débusquant chaque prisonnier.

Mon père a choisi une troisième option: sauter du convoi de camions à bestiaux à toit ouvert, emmener les prisonniers dans un train qui les transporterait en Allemagne. Chaque camion avait un nid de mitrailleuse sur le dessus de la cabine, formé sur le camion à l'avant et prêt à abattre toute personne qui tentait de sauter par-dessus les voies de garage hautes. Mon père a attendu le moment où le convoi rampait lentement sur une route de montagne en zigzag et que son camion était hors de vue de celui qui se trouvait pendant une minute après avoir tourné un coin. Étonnamment, le moment est venu.

Porte du château à la forteresse de Gavi en Ligurie, Italie

Il escalada le côté du camion et sauta, courant dans les arbres.

Il a couru et a couru jusqu'à ce qu'il s'effondre d'épuisement et s'est finalement réveillé pour trouver un petit garçon d'environ huit ans le regardant. Le garçon a accepté avec enthousiasme de lui apporter des vêtements, une carte et de la nourriture, après quoi mon père est parti pour une marche de 48 jours dans les Apennins. Il a été rejoint après une semaine par un officier de marine, Peter Medd, qui avait sauté plusieurs heures plus tard d'un train.

Maintes et maintes fois, elles ont été nourries et hébergées par de braves familles italiennes qui risquaient la mort immédiate s’il s’avérait qu’elles avaient aidé des prisonniers alliés. Remarquablement, beaucoup de ces familles avaient travaillé en Grande-Bretagne ou en Amérique avant la guerre, fabriquant des glaces à Glasgow ou travaillant dans les mines de Pennsylvanie.

La famille Abrami, qui vivait à Roggio dans la vallée sylvestre de Garfagnana, était la plus importante parmi leurs hôtes. Ils avaient vécu à Londres pendant plusieurs années avant la guerre, élevant leurs trois filles et leur fils, Frank, et gérant un café florissant.

«Ils sont entrés dans un salon de coiffure et ont trouvé un officier canadien en train de se faire raser. Cette nuit-là, ils étaient en tenue de combat.

Medd souffrait de furoncles et de pieds gravement boursouflés et avait besoin de se reposer, alors les Abramis les ont conduits dans une hutte de châtaigniers en haut des montagnes, où ils ont passé plusieurs jours. La dernière nuit, ils ont été invités au village, après la tombée de la nuit, chez les Abramis. Après un repas copieux, leurs hôtes ont écouté la BBC sur une radio clandestine, seulement pour entendre que les Alliés étaient bien au sud. Bien qu'invités à rester pour l'hiver, ils ont traversé le paysage montagnard si vivement décrit par Eric Newby dans Love and War in the Apennines .

L'évasion périlleuse de Medd est décrite dans The Long Walk Home, publié après sa mort prématurée en 1944. Elle a été complétée par mon père, qui avait toujours espéré écrire l'histoire de ses propres aventures.

L'officier de marine Peter Webb.

La chance de le faire, longtemps après qu'il ait été tué en service dans un accident de voiture en Turquie en 1952, m'est venue à la suite de la recherche par deux autres fils de l'histoire des captures et des évasions de leur père. Le premier était Ian Chard, dont le père a été capturé avec le mien en Libye, et le second était Andrew Adams, dont le père s'était échappé d'un camp de prisonniers de guerre en Italie. Andrew avait rencontré de nombreuses familles italiennes, dont le brave Abramis, qui avaient aidé les prisonniers alliés sur le chemin de la liberté.

La liberté est venue pour mon père dans le village de Lucito, à 160 km au nord de Naples, où ils sont entrés dans un salon de coiffure et ont trouvé un officier canadien en train de se raser. Cette nuit-là, ils étaient en tenue de combat.

Une nouvelle édition de «The Long Walk Home: An escape in wartime Italy » de Peter Medd et Frank Simms, mise à jour par Marcus Binney, est un livre Sickle Moon de Eland Publishing (14, 99 £; www.travelbooks.co.uk)


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