Principal intérieursRencontrez les animaux qui travaillent durablement les plus belles régions boisées de Grande-Bretagne

Rencontrez les animaux qui travaillent durablement les plus belles régions boisées de Grande-Bretagne

Crédits: Millie Pilkington

Des chevaux lourds aux bovins Longhorn en passant par les chiens de chasse à la truffe, il n'y a pas de façon plus satisfaisante de gérer nos bois qu'avec des créatures grandes et petites, conclut Vicky Liddell. Photographies de Millie Pilkington.

Le doux tintement de chaînes et le clonage de bois, accompagnés d'une toile de fond de chants d'oiseaux, sont tout ce que l'on peut entendre dériver des profondeurs d'un ancien boisé à l'extrémité est de Dartmoor. Un cheval fumant tire une bûche dans une clairière, mais dans quatre mois, il n'y aura aucune trace que le cheval ait jamais été là.

L'exploitation forestière, une compétence rurale traditionnelle qui remonte à des milliers d'années, connaît actuellement un regain d'intérêt et est maintenant reconnue comme l'outil ultime des forêts à faible impact.

John Williamson a vécu et travaillé les bois de la vallée de la Teign toute sa vie, d'abord enfant, lorsqu'il a accompagné son père et son oncle dans leurs contrats forestiers, et maintenant en tant que propriétaire de Burnicombe Wood. Lui et sa femme, Clare, ont acheté le bois semi-naturel de 10 acres en 2016.

`` Le nôtre est un bois entièrement propulsé par des chevaux '', me dit John alors que nous suivons Jens, leur cheval belge de 11 ans à fort tirant d'eau, au-dessus du ruisseau Heltor dans une clairière tapissée de jacinthes et d'ail sauvage. `` Ce que nous essayons de faire ici, c'est de lutter contre les petites poches d'un demi-acre dans un patchwork sur un cycle de 10 ans, en éliminant progressivement le hêtre non indigène et en taillant le noisetier. Nous utilisons d'anciennes méthodes de gestion des bois pour préserver l'artisanat traditionnel, comme la fabrication du charbon de bois, qui profite à la biodiversité globale.

`` Il n'y a pas eu d'élargissement des pistes ni de suppression de portes '', ajoute-t-il, `` il convient donc parfaitement aux chevaux, qui peuvent se frayer un chemin à travers les obstacles, scarifier et fertiliser au fur et à mesure.

L'équipe équine, qui comprend également un épi de sept ans nommé Louis, est capable de faire une journée de huit heures et John emmène souvent les chevaux pour travailler au Fingle Woods local, qui appartient conjointement au Woodland Trust et National Trust, où les restes d'un fort de la colline de l'âge du fer ont nécessité l'extraction sensible du sapin de Douglas.

«Chaque bois est différent et chaque taille de charge est différente», explique-t-il. «Il s'agit de confiance, de placer le cheval au premier plan dans chaque situation et de savoir quand dire non.»

Dans le Somerset voisin, certaines bêtes un peu plus menaçantes ont leur propre affaire sylvestre. Avec leurs cornes de guidon extra-ordinaires, les bovins anglais Longhorn sont indubitables, mais ce qui est inhabituel, c'est leur choix de pâturage. Au lieu de grignoter des pâturages luxuriants, ces vaches sont utilisées par Forestry England (anciennement connue sous le nom de Forestry Commission) pour aider à créer le bon habitat pour des papillons rares tels que le duc de Bourgogne. Russ Batchelor et sa famille font paître leur bétail dans les bois des Blackdown Hills depuis cinq ans, en commençant par 45 vaches et deux taureaux et en augmentant jusqu'à 190 troupeaux.

«Leur capacité à prospérer dans les pâturages grossiers en fait un outil de conservation utile», note Russ. «Ils foulent aux pieds la fougère, encouragent les primevères et empêchent tout l'endroit de se transformer en jungle. Arrivés à la mi-mai, les bovins restent jusqu'à la fin du mois de septembre et, à part un contrôle quotidien par Russ ou son père, vivent un style de vie totalement libre. "Ils sont très résistants et vêlent même dans les bois", ajoute-t-il. «En cinq ans, je n'ai eu à intervenir que deux fois. Le seul problème est de les trouver.

Cet esprit indépendant a parfois occasionné des ennuis aux bovins et ils ont parfois dû être extraits des tourbières et des arbres, mais ils sont très sympathiques. Jack, un taureau de 1¼ tonne qui fait que Russ se sent «comme un vairon», n'aime rien de plus que se faire gratter le dos et viendra lorsqu'il sera appelé.

Ces bêtes majestueuses sont en quelque sorte une double histoire de conservation: autrefois une race rare, elles aident maintenant l'environnement d'autres animaux sauvages, avec l'avantage supplémentaire d'un délicieux produit final.

Depuis la fin de l'été, des travaux de nature plus secrète sont menés dans les hêtraies des South Downs, où Melissa Waddingham, chasseuse de truffes et butineuse, et son labrador, Zebedee, flairent les délices souterrains depuis plus d'une décennie. Les truffes préfèrent les sols alcalins riches et peu profonds, généralement à au moins 130 pieds au-dessus du niveau de la mer, et Melissa sait exactement où chercher.

Le chasseur et le chien travaillent en équipe, avec Melissa à la recherche d'indicateurs de leur trésor, comme un patch brûlé, et le chien ramassant l'odeur, qu'il a été présenté comme un chiot en frottant de l'huile de truffe sur les mamelles de sa mère. Avec de la chance, la paire trouvera la truffe noire d'été verruqueuse, Tuber aestivum, avec son motif distinctif en marbre blanc à l'intérieur, ou la truffe de Bourgogne plus sombre mais étroitement liée.

«J'utilise un labrador parce qu'ils sont fidèles, avides et désireux de plaire, mais tout chien de travail peut apprendre à chasser les truffes», révèle Melissa. «Tout dépend de la formation.»

Bien que les truffes échangent souvent des mains contre de grosses sommes, Melissa préfère partager ses découvertes avec ses amis et est plus intéressée à `` rééduquer le public et à le former à la gestion durable des forêts ''.

Selon l'ancien dicton du forestier, `` un bois qui paie est un bois qui reste '' et, avec plus de la moitié des petites forêts du Royaume-Uni dans un état médiocre ou négligé, leur gestion n'a jamais été aussi importante. Les animaux jouent un rôle important et, pour le bûcheron Duncan MacNeil, de Northumberland, il n'y a pas de meilleure alternative: «Vous ne pouvez pas parler à un tracteur, mais un cheval est comme un vieil ami.


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