Principal la natureRhododendrons: une belle excuse pour perdre la bataille contre les fleurs envahissantes

Rhododendrons: une belle excuse pour perdre la bataille contre les fleurs envahissantes

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Charles Quest-Ritson explique pourquoi ces magnifiques fleurs violettes ne sont vraiment pas une si mauvaise chose.

J'adore Rhododendron ponticum. Je sais que c'est un voyou et que les lecteurs de Country Life passent du temps et de l'argent à s'en débarrasser, mais personne ne peut nier sa beauté en fleur. Je l'ai vu en juin, purpant les montagnes de Morne comme la bruyère le fera en août. J'ai parcouru des kilomètres de routes de domaine à Cragside dans le Northumberland avec rien que le glorieux R. ponticum de chaque côté.

J'ai admiré sa prise de contrôle de paysages historiques, tels que Wörlitz et Muskau dans l'est de l'Allemagne, et je me suis tenu à près de 8 000 pieds sur la route militaire géorgienne, transpercé par des rivières de pourpre et d'or descendant les flancs des montagnes - l'or provenant de un autre bon faiseur dans les conditions britanniques, l'azalée au parfum doux R. luteum.

En fait, la forme britannique de Ponticum (comme tout le monde l'appelle) est originaire non pas du Caucase, mais des montagnes du sud-ouest de l'Espagne. Il a été introduit en Angleterre au XVIIIe siècle et s'est rapidement imposé dans le reste des îles britanniques. Certains botanistes soutiennent que ce n'était pas le seul rhododendron immigrant à s'épanouir et à devenir indigène: ils disent que deux espèces nord-américaines, R. catawbiense et R. maximum, également introduites au XVIIIe siècle, se sont combinées avec R. ponticum dans un hybride envahissant ils appellent R. x superponticum.

C'est une théorie intéressante, car elle met en avant la vigueur hybride comme explication de la prise de contrôle de nos landes et montagnes.

Bref, cela nous offre une excuse pour perdre la bataille contre les envahisseurs. Cependant, ce n'est pas vrai: il y a beaucoup de variations naturelles entre les formes sauvages de Ponticum en Espagne (et dans la Serra de Monchique au sud du Portugal). Cette variation correspond à ce que nous trouvons dans les populations naturalisées en Grande-Bretagne et en Irlande.

Ponticum n'empoisonne pas le sol, comme certains le supposent, mais il étouffe les plantes indigènes car il est allélopathique, ce qui signifie qu'il dégage des toxines pour supprimer la germination ou l'établissement d'espèces rivales proches de lui. Les feuilles sont toxiques, donc les herbivores ne les mangeront pas - pas même les chèvres. Les bourdons sont ses principaux pollinisateurs et ils sont tellement fascinés par ses fleurs que d'autres plantes peuvent manquer l'occasion de produire des graines. Les écologistes sont unanimes dans leur condamnation: R. ponticum est une mauvaise chose.

Et pourtant, je l'adore. La beauté fraîche de ces fleurs violettes, fièrement tenues en grappes nobles au-dessus du feuillage persistant et audacieux, est à jamais associée aux longues journées du début de l'été, les semaines les plus heureuses de l'année. Nombreux sont les hybrides qui doivent leur robustesse et leur beauté à R. ponticum.

La panique a frappé les horticulteurs britanniques il y a quelques années quand il a été suggéré que tout cultivar descendant de Ponticum serait perdu dans les jardins à la suite d'une directive de l'UE qui exigeait des pépiniéristes de ne pas les vendre et des jardiniers de ne pas les planter.

La liste des rhododendrons que nous perdrions m'a fait réaliser combien nous devons à cette magnifique espèce: des hybrides classiques tels que le Cunningham's White et mon propre Purple Splendor préféré, le célèbre azaleodendron Brough-tonii Aureum (un croisement entre un rhododendron et une azalée) et des hybrides auxquels la RHS a décerné son Award of Garden Merit, dont Blue Peter, Madame Masson et le beau, semi-double Fastuosum Flore Pleno.

Le jardin de mon grand-père à Surrey, le premier dont je me souvienne, avait cinq acres de bois de rhododendrons qui n'avaient jamais été correctement gérés. Je dois expliquer que le Ponticum était, jusqu'à récemment, largement utilisé comme porte-greffe pour les variétés cultivées et, comme cela arrive souvent, il a jeté des drageons qui ont progressivement submergé les cultivars supérieurs qu'ils étaient censés soutenir.

Au cours de la Seconde Guerre mondiale, lorsque le jardin a été laissé à la nature, bon nombre de nos promenades dans les bois ont été perdues sous des branches étalées de rhododendrons violets. Il y a cinquante ans, l'un des principaux emplois d'hiver des jardiniers consistait à couper leurs troncs en forme d'arbres et à creuser leurs racines, afin de minimiser la propagation des champignons du miel. Nous avons utilisé beaucoup de bois Ponticum dans la maison; Je me souviens à quel point les bûches étaient légères et à quel point elles brûlaient.

De nombreux jardiniers regardent leur jardin d'enfance comme une sorte de paradis perdu. Le jardin de mon grand-père avait un sol acide - le même sable Bagshot des jardins Savill et le mile floral des pépinières le long de l'ancienne A30 - mais la majeure partie de ma vie a été consacrée au jardinage sur des sols alcalins et à notre jardin actuel sur les pentes de craie de la vallée d'Itchen ne supportera jamais un rhododendron d'aucune sorte, ni des camélias, des méconopsis ou les meilleurs magnolias.

Peut-être que cela explique, mieux que toute autre chose, mon amour et ma nostalgie pour un somptueux et incomparable R. ponticum.


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