Principal intérieursL'histoire secrète du jalon, de la Grande-Bretagne romaine à la révolution industrielle et au-delà

L'histoire secrète du jalon, de la Grande-Bretagne romaine à la révolution industrielle et au-delà

Crédit: Getty / Alamy / Shutterstock
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Les jalons qui aident les voyageurs à trouver leur chemin à travers la Grande-Bretagne sont une caractéristique des autoroutes et des voies de communication du pays depuis 2000 ans. Matthew Dennison retrace leur histoire.

«Dans de nombreuses régions où les voies sont douteuses», a noté Mathew Simons à propos de la campagne anglaise dans ses Instructions pour les voyageurs anglais de 1635, l'équivalent des panneaux devait être trouvé. Pas tout à fait partout, cependant, et ce n'est qu'en 1698, sous le règne de Guillaume III, que les paroisses du pays étaient tenues par la loi de placer des poteaux indicateurs à la croisée des chemins.

Certains de ces poteaux de guidage restent aujourd'hui - de courts piliers de pierre indiquant les distances en milles des villes et villages les plus proches. Parmi les caractéristiques les plus pittoresques des bords de route britanniques, elles sont connues comme des jalons, un terme inventé pour la première fois en 1746.

Les étapes ultérieures comprennent celles qui étaient soit en métal, soit en pierre avec des plaques à lettres en métal et le terme lui-même est entré dans la langue vernaculaire. Il est venu pour indiquer un événement clé dans le voyage de la vie, ses «jalons» personnels.

La prolifération de la signalisation routière est l'une des caractéristiques les moins remarquées du XVIIIe siècle. Tout au long de la période géorgienne, le transport routier a augmenté en raison de la croissance nationale des industries manufacturières et de l'essor du commerce extérieur. Il en est résulté le besoin de déplacer rapidement les produits finis et les matières premières.

Charles Ier était à la tête d'un service postal la même année que Simons's Directions a été publié: son expansion au siècle prochain et demi est à l'origine de l'introduction du premier autocar postal, en 1784. Cependant, comme quiconque a déjà regardé des images contemporaines comme le sait The Mail Coach de James Pollard dans une tempête de tonnerre à Newmarket Heath, la qualité des routes est restée atroce.

Richard Gilson Reeve (1803–1889) affronte The Mail Coach de Pollard dans une tempête de tonnerre à Newmarket Heath . Gravure et aquatinte colorées à la main. Photo: Yale Center for British Art, Collection Paul Mellon

Les gouvernements successifs du XVIIIe siècle ont dédaigné de fournir des fonds publics pour tout ce qui s'approche d'une mise à niveau, mais ils ont insisté pour que les fiducies locales fournissent des jalons à chaque virage et, à partir de 1773, des poteaux de guidage (qui, étant plus grands, étaient plus facilement visibles pour les chauffeurs de car leurs passagers).

Aujourd'hui, alors que les poteaux de guidage en bois ont péri, des jalons survivent toujours de Somerset à Finchley, de Lampeter à Machynlleth - environ 9000 d'entre eux sur les 20000 miles de routes qui étaient autrefois marquées de cette manière, selon le groupe de conservation de la Milestone Society.

L'histoire de cette étape, cependant, est antérieure à la législation du XVIIe siècle. Ce sont les Romains qui ont introduit les marqueurs de distance sur les premières routes anglaises, placées à l'origine à chaque 1 000e double marche. Des jalons de ce genre ont permis aux Britanniques romains de franchir les 22 miles de leur voyage vers le nord de Cataractoni (Catterick dans le Yorkshire du Nord) à Vinovia (Binchester à Co Durham).

Un jalon romain de plus de 2000 ans, situé à proximité du site romain de Vindolanda dans le Northumberland. Pic: Alamy

Les informations sur les voyages n'ont peut-être pas été le seul but - peut-être même pas le but principal - de ces marqueurs. Un jalon romain découvert près de Leicester répertorie les titres de l'empereur Hadrien plus en évidence que la nouvelle bienvenue qu'il ne reste que deux miles à destination du voyageur, alors appelé Ratis.

Les étapes romaines ont évidemment doublé pour diffuser des messages politiques clés, notamment l'allégeance politique (en particulier à la suite d'un changement de régime) du gouverneur, de la communauté urbaine ou de l'unité militaire responsable de leur érection. Des jalons romano-britanniques de ce type commémorent les empereurs de Carausius, «empereur du Nord», à Constantin le Grand.

Sur les plus de 100 étapes romaines qui subsistent encore au Royaume-Uni, la plupart survivent dans des zones rurales reculées. Aucune érigée après le règne de l'empereur Florianus au IIIe siècle ne comprend les distances jusqu'à la destination du voyageur.

L'apogée du jalon s'est avérée brève. L'évolution des modes de transport et leur vitesse expliquent sa baisse de fortune à partir du milieu du XIXe siècle. Souvent de faible hauteur et marqués de petits caractères, les jalons étaient parfaitement adaptés à ceux qui voyageaient à pied ou lentement. La popularité du chemin de fer et, plus tard, l'invention du transport routier motorisé ont effectivement appelé le temps sur ces repères historiques.

Un jalon à Richmond, Surrey

Les chemins de fer ont porté un coup dur à un réseau routier à l'ancienne qui avait été caractérisé par des autoroutes à péage et des péages et administré par des fiducies à péage. Le transport ferroviaire a contribué dans une large mesure à la faillite d'un certain nombre de ces fiducies. Avec leur disparition - et le transfert aux conseils de comté de la responsabilité de l'entretien des routes dans le Local Government Act de 1888 - leur obligation légale d'ériger des jalons a disparu.

Plus tard, l'omniprésence des voitures a inspiré la construction de nouvelles routes et l'élargissement des routes existantes. Les jalons ont été soit laissés pour compte, sur des voies de circulation remplacées par des itinéraires plus récents, plus larges et plus rapides, soit supprimés de la voie des «améliorations» routières.

Aujourd'hui, sur les neuf étapes jadis enregistrées sur la route à péage de Farnham à Guildford dans le Surrey, il n'en reste qu'une. Trois autres routes à péage convergent sur Farnham au XVIIIe siècle, depuis Odiham, Bagshot et Alton. Ceux-ci, eux aussi, conservent chacun un jalon, à la périphérie de Farnham.

Cependant, le déclin n'est pas nécessairement en baisse. Pour le voyageur aux yeux d'aigle - à pied, à cheval, à vélo ou même en voiture - les jalons restent un souvenir des voyageurs passés sur les voies et les voies britanniques.


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