Principal architectureCathédrale de Winchester: l'histoire d'une église remarquable et son contenu étonnant

Cathédrale de Winchester: l'histoire d'une église remarquable et son contenu étonnant

Fig 3: Lady Chapel à la cathédrale de Winchester: La Lady Chapel a été agrandie à la fin du XVe siècle, meublée de stalles et décorée de récits miracles peints. Crédit: Paul Highnam / Country Life

Il n'y a peut-être pas de bâtiment en Grande-Bretagne qui relie plus immédiatement le visiteur moderne aux figures fondamentales de l'histoire anglaise. John Goodall explique plus; photographies de Paul Highnam.

De l'extérieur, la cathédrale de Winchester est un bâtiment curieusement peu démonstratif. Niché au fond de la vallée de la rivière Itchen et sans grande flèche ou tour, il n'est qu'occasionnellement entrevu, même de la ville elle-même. C'est pourtant un lieu étonnant, chargé d'histoire et plein de trésors. Après l'achèvement d'un grand projet de restauration, sa prétention à être l'un des grands bâtiments historiques d'Europe n'a jamais été aussi claire.

Selon l'Anglo-Saxon Chronicle, la première église ou ministre à Winchester a été fondée en 648 par le roi Cenwalh de Wessex. Il se tenait à l'angle sud-ouest de ce qui avait été la civitas romaine fortifiée de Venta Belgarum et servait peut-être un palais royal qui se trouvait à côté. Les rois de Wessex s'étaient convertis au christianisme dans les années 630, lorsque le roi Cynegils fut baptisé par St Birinus à Dorchester-on-Thames, Oxfordshire. En 660, le siège de St Birinus a été transféré à Winchester par Bishop Wine.

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Le plus célèbre des successeurs de Wine en tant qu'évêque de Winchester était un personnage appelé Swithun. On sait peu de choses sur lui, mais il a été consacré en 852 et, quand il est décédé en 863, il a été enterré bien en vue à l'extérieur; sa tombe gisait entre la porte ouest du ministre et une tour de guérite indépendante. Peu de temps après, en 871, Alfred le Grand accède au trône du Wessex et, au cours de son règne contre les Danois, il établit un contrôle efficace sur l'Angleterre dans son ensemble.

Winchester a été physiquement transformé par ce succès. À la fin du 9e siècle, le tracé régulier des rues de la ville moderne a été aménagé et l'épouse d'Alfred, Lady Ealhswith, a établi une fondation religieuse à l'intérieur des murs, Nunnaminster (plus tard l'abbaye de St Mary).

Fig 8: La crypte inondée de la cathédrale de Winchester. La crypte romane avec
Son II d'Antony Gormley (1986) se reflète dans l'eau qui inonde régulièrement l'espace. © Alamy

Quand Alfred mourut en 899, il fut inhumé dans le ministère de Winchester, qui était désormais fermement établi comme lieu de sépulture principal de la lignée royale du Wessex (et, désormais, des rois d'Angleterre jusqu'à la conquête normande). En 901, cependant, son fils, Edward l'Ancien, a construit un nouveau ministre immédiatement à côté de l'ancien et y a transféré le corps de son père. Ensemble côte à côte, l'ancienne et la nouvelle cathédrale se sont développées en concurrence l'une avec l'autre.

En 964, en réponse aux réformes ecclésiastiques du Xe siècle, Mgr Aethelwold a éjecté les chanoines séculiers desservant à la fois les églises des mineurs et les communautés de moines bénédictins installées à leur place. Ce changement a été lié à la reconnaissance de l'évêque Swithun en tant que saint. En 971, la tombe de Swithun a été ouverte et ses os ont été déplacés dans un reliquaire donné par le roi Edgar au maître-autel de la vieille cathédrale, où son sanctuaire est devenu un objet de pèlerinage populaire.

Le moine Aelfric a décrit l'intérieur de l'église dans les années 990 comme «complètement suspendu, d'un bout à l'autre et sur chaque mur avec des béquilles et les tabourets des estropiés qui y avaient été guéris».

Le site de la tombe vide était digne d'une immense tour, créant un bâtiment à une échelle étonnante même dans un contexte européen. Des fragments de sculpture, de verre et de carreaux émaillés de son intérieur opulent subsistent.

Parallèlement à ces changements, tout le coin sud-est de la ville fortifiée était enfermé comme une enceinte comprenant les deux églises de minster avec leurs bâtiments monastiques, Nunnaminster, un palais royal et un palais épiscopal sur `` l'île Wulf '' ou Wolvesey.

Fig 2: La nef de la cathédrale de Winchester: la nef romane remaniée et voûtée de la fin du 14e siècle. Le chantry de l'évêque Wykeham est visible à droite. © Paul Highnam / Country Life

Lorsque Guillaume le Conquérant est arrivé à Winchester en novembre 1066, c'était la deuxième ville de son royaume et déjà le lieu de sépulture de 17 rois. Comme à Westminster et à Londres, William a occupé le palais royal anglo-saxon, mais a également commencé à construire un château. En 1070, il nomme un ancien chanoine de Rouen, Walkelin, premier évêque normand du siège. Neuf ans plus tard, en 1079, les travaux ont commencé pour ce qui était, brièvement, la plus longue église au nord des Alpes - à l'origine 532 pieds de long - sur un site juste au sud de Old Minster.

Les connexions normandes de l'évêque Walkelin sont clairement visibles dans le traitement technique et la forme du nouveau bâtiment, peut-être conçu par un maçon appelé William. Il était disposé sur un plan en forme de croix avec une élévation interne de trois étages: une arcade au niveau du sol avec une galerie et un clerestory au-dessus. Le chœur des moines était placé sous la tour de croisement et le bras est du bâtiment était élevé au-dessus d'une crypte (Fig 8). Il se terminait derrière le maître-autel en demi-cercle ou abside soutenu par des colonnes circulaires.

Alors que l'ancienne cathédrale avait été aménagée selon un véritable axe est-ouest, la nouvelle église respectait le plan des rues hérité de la ville. L'Old Minster est resté en service jusqu'à ce que les travaux sur le bras est, les croisements et les transepts soient terminés. La construction était suffisamment avancée pour que les moines entrent dans leur nouveau chœur pour Pâques 1093 et, trois mois plus tard, le 15 juillet, le corps de St Swithun a été transféré au nouveau maître-autel. Les autres ossements de rois et d'évêques n'ont pas non plus été oubliés, comme nous le verrons. Le lendemain, l'évêque a ordonné la démolition de Old Minster.

Fig 5: Presbytère avec chapelles de chanter flanquantes à la cathédrale de Winchester: le retrochoir. En 1476, le reliquaire de St Swithun a été déplacé de la plate-forme lointaine en maçonnerie vers un sanctuaire situé entre les chapelles chantreuses du cardinal Beaufort (à gauche) et de l'évêque Waynflete (à droite). Détruite en 1538, sa position est aujourd'hui marquée par un cadre en fer avec des bougies. © Paul Highnam / Country Life

Les travaux dans les parties ouest de l'église de Walkelin se sont probablement poursuivis dans les années 1120, retardés par l'effondrement de la tour centrale en 1107 (une catastrophe considérée par certains comme un jugement sur William Rufus, qui était enterré en dessous). Au moment où il a été achevé, New Minster avait également disparu, le monastère ayant été transféré à Hyde en 1110. La cathédrale se trouvait maintenant dans son isolement actuel.

Les arrangements liturgiques de la nouvelle cathédrale étaient clairement façonnés par ceux de la vieille ville. Certes, il semble possible de déduire une disposition similaire des autels au sein des deux bâtiments. C'est sans doute aussi par déférence pour son prédécesseur, avec sa grande tour construite au-dessus du tombeau vide de St Swithun, que la nef de l'église normande se terminait également par une vaste structure occidentale. Cela a survécu jusqu'au 14ème siècle, quand il a été démoli pour créer le front ouest actuel et plus conventionnel. Sinon, la grande église de Walkelin subsiste encore sensiblement dans le tissu du bâtiment actuel.

C'est probablement après le retour de l'évêque Henri de Blois d'exil en 1158 que la grande fontaine de marbre de Tournai fut installée dans sa position actuelle dans la nef. Plus certainement, Mgr Henry a transféré le reliquaire de St Swithun et les ossements des premiers rois et évêques du Wessex de l'ancienne cathédrale sur une plate-forme surélevée derrière le maître-autel. Un passage à l'intérieur de la plate-forme, entré par l'allée encerclante de l'abside, permettait aux pèlerins d'accéder à la plate-forme du sanctuaire par le bas. Une reconfiguration du XIVe siècle de ce «trou sacré» survit dans la plate-forme derrière le maître-autel.

Fig 6: Le maître-autel (grand écran) de la cathédrale de Winchester: le retable du maître-autel, probablement commencé dans les années 1440 et restauré en 1885-1891, qui comportait à l'origine une sculpture retable et naturaliste en or et en argent de qualité superlative. © Paul Highnam / Country Life

Au début du XIIIe siècle, une extension à l'extrémité est de l'église de l'évêque Walkelin a été commencée, créant un retrochoir spacieux derrière le maître-autel et allongeant le bâtiment à un spectaculaire 591 pieds. Encore une fois, le plan liturgique antérieur avec trois chapelles orientales, y compris la chapelle des anges gardiens décorée (Fig. 4) et une chapelle centrale de la Dame, a été conservé. La construction a progressé d'est en ouest, de sorte que le nouvel intérieur pourrait être achevé avant les travaux de démolition de raccordement. Des travaux ont suivi la rénovation du chœur et de ses stalles.

Vers 1350, l'attention s'est tournée vers la modernisation de la nef. Ce travail a été commencé sous le patronage de l'évêque Edington, né sur le site de l'une des plus grandes victoires du roi Alfred. La part du lion, cependant, a été entreprise par son successeur, le grand patron architectural William de Wykeham, et son maître maçon William Wynford.

La nef de Walkelin était beaucoup trop monumentale pour être démolie facilement, un problème assez courant en Angleterre où tant de grandes églises avaient été reconstruites à grande échelle après la conquête normande. La réponse a consisté à subsumer l'élévation existante à trois étages dans une conception complètement nouvelle à deux étages (figure 2). Dans les premiers stades des travaux, les piles normandes ont été recoupées avec des moulures gothiques. Plus récemment, ceux-ci ont simplement été recouverts de maçonnerie neuve. Avec le temps, Edington et Wykeham ont été enterrés dans la nef qu'ils ont transformée, à l'intérieur de chapelles grillagées (Fig 1). Ces structures étaient un nouveau départ dans l'architecture anglaise, permettant aux maçons de démontrer leurs compétences dans la création d'œuvres d'architecture miniature virtuoses.

Le prochain grand projet a été l'agrandissement du sanctuaire de St Swithun. C'est probablement le cardinal Beaufort, l'un des prélats les plus riches de la chrétienté, qui a prévu un nouveau retable derrière le maître-autel (figure 6). Cet immense écran, incorporant une sculpture hautement naturaliste, ainsi qu'un retable d'or et d'argent, a probablement été commencé dans les années 1440 et achevé dans les années 1470 par l'évêque Waynflete. Les étonnantes chapelles de chantry érigées pour les deux hommes se trouvent à proximité dans le retrochoir et, en 1476, le sanctuaire de St Swithun a été déplacé entre eux (Fig 5). La réorganisation et la décoration de la chapelle Lady adjacente étaient peut-être liées à cela (figure 3).

Fig 4: Voûte de la chapelle est de la cathédrale de Winchester: voûte de la chapelle des anges gardiens avec sa décoration du XIIIe siècle. © Paul Highnam / Country Life

Peu de temps après, suivirent les derniers grands ouvrages médiévaux jusqu'à la cathédrale dirigée par l'évêque Fox (1501–28). Avec l'aide du maçon Thomas Bertie, il a reconstruit et voûté les allées du choeur et érigé une haute voûte en bois sur le bras est. En 1525, il enferme également le chœur avec des écrans. Les ossements de plusieurs des rois et évêques du Wessex étaient rangés dans des coffres le long de leur sommet (figure 7). Sa superbe chantry, érigée en 1513-1818 dans le retrochoir, comprend une version miniature de la haute voûte de la chapelle St George, à Windsor.

En 1538, au milieu de la Réforme, le sanctuaire de St Swithun a été démoli et, l'année suivante, le prieuré a été dissous et remplacé par une fondation collégiale. En 1554, la reine Mary a épousé Philippe d'Espagne dans la cathédrale et ce qui a été identifié depuis le 17ème siècle comme la chaise à cadre en X qu'elle utilisait le jour survit (bien qu'elle ait besoin d'une restauration). Son lord chancelier, Stephen Gardiner, évêque de Winchester, est décédé l'année suivante et est enterré dans une remarquable chapelle incorporant des détails classiques dans le retrochoir.

Le 17e siècle a vu d'importants changements à l'intérieur, y compris l'érection d'un écran de choeur par Inigo Jones en 1638–1639 et la destruction d'une grande partie du verre médiéval et des images par des soldats parlementaires en décembre 1642. Au 18e siècle, de nombreux visiteurs ont commenté la négligence de la cathédrale et de la ville; Daniel Defoe a décrit ce dernier vers 1724 comme «un lieu sans commerce… pas de fabrication, pas de navigation».

Une restauration majeure a suivi au début du XIXe siècle sous la direction de l'architecte William Garbett puis de John Nash. De nombreux visiteurs viennent aujourd'hui voir la tombe de Jane Austen, qui a été enterrée discrètement dans l'allée de la nef nord en 1817. Au début du 20e siècle, les fondations médiévales de la cathédrale ont commencé à échouer, après quoi l'architecte TG Jackson et l'ingénieur Francis Fox ont supervisé le fondement d'une grande partie de la structure entre 1905 et 1912. Dans le cadre de ces travaux, le plongeur William Walker a travaillé sous l'eau pour créer de nouvelles fondations en béton pour le retrochoir, puis une grande partie du reste de la cathédrale.

Fig 1: Les retables de la chancellerie de l'évêque Wykeham. Sa sculpture de 1897 par Sir George Frampton est admirée par trois minuscules personnages en prière, restaurés pour ressembler à des moines, sur la tombe de l'évêque ci-dessous. © Paul Highnam / Country Life

Maintenant, le bâtiment vient de sortir d'un autre projet de restauration majeur, supervisé par l'actuel architecte de la cathédrale Nick Cox. Dans le cadre des travaux et grâce à une subvention de 11, 2 millions de livres sterling du National Lottery Heritage Fund, un espace muséal de trois étages a été créé dans le transept sud. L'exposition 'Kings and Scribes: The Birth of a Nation', qui a ouvert ses portes en mai, présente l'histoire du bâtiment et présente certains des plus grands trésors de la cathédrale, y compris la Bible de Winchester, ainsi que l'accès au Morley du XVIIe siècle. Bibliothèque.

Il y a aussi une exposition sur l'examen technique des ossements des coffres funéraires du XVIe siècle par une équipe de l'Université de Bristol. Travaillant sur plus de 1 300 os, les experts ont pu enregistrer au moins 23 squelettes partiels. Étonnamment, étant donné leur traitement brutal (en 1642, les troupes parlementaires les auraient jetés autour du bâtiment), l'analyse scientifique montre qu'ils auraient vraisemblablement appartenu aux évêques et aux rois du Wessex.

Fig 7: Allée nord vers la chapelle nord-est, cathédrale de Winchester: les allées du presbytère. Les écrans du choeur de Thomas Bertie sont datés de 1525 et sont surmontés de six coffres mortuaires. © Paul Highnam / Country Life

Inclus dans la collection et reproduit dans l'exposition est un squelette féminin, probablement celui d'Emma de Normandie, reine des rois Ethelred et Cnut, et la femme à travers laquelle Guillaume le Conquérant a réclamé le trône anglais. C'est une rencontre stupéfiante pour un visiteur moderne dans un bâtiment qui transmet si puissamment dans l'architecture l'effet transformateur de son invasion de l'Angleterre il y a près de 1000 ans.

Remerciements: John Crook


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